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Vujcic rejoint une société exclusive en tant que légende du basket-ball de l’Euroligue

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Nikola Vujcic, un centre qui change la donne et dont les exploits sur un terrain de basket-ball sont toujours seuls plus d’une décennie après avoir joué son dernier match de Turkish Airlines EuroLeague, sera intronisé en tant que légende officielle du basket-ball de l’Euroligue le jeudi 8 décembre à la Menorah Mivtachim Arena, peu avant le match du Maccabi Playtika Tel Aviv contre Valencia Basket.

Vujcic était le grand homme le plus décoré de sa génération en EuroLeague. Il a été choisi dans les équipes All-EuroLeague à cinq reprises, ce qui est le plus grand nombre de centres dans l’histoire de la compétition et le cinquième plus grand nombre de tous les joueurs. Il a acquis une notoriété continentale en tant que membre central de l’équipe Maccabi qui a remporté deux championnats consécutifs en 2004 et 2005, puis a connu la gloire de gagner à nouveau en tant que directeur sportif lorsque le Maccabi a remporté son prochain championnat en 2014.

Il devient le neuvième joueur à recevoir la plus haute distinction de l’Euroligue de basket-ball, après Theo Papaloukas, Juan Carlos Navarro, Ramunas Siskauskas, Sarunas Jasikevicius, Dimitris Diamantidis, Mirsad Turkcan, Felipe Reyes et Vassilis Spanoulis. Le regretté Dusan Ivkovic et le président du Maccabi, Shimon Mizrahi, ont tous deux été honorés en tant que légendes du basket-ball de l’Euroligue, respectivement, pour leur travail en tant qu’entraîneur principal et en gestion, respectivement.

Lorsque Vujcic a joué son dernier match d’Euroligue en 2011, il était le leader de la compétition en carrière en termes d’indice de performance (3 047), deuxième aux rebonds (1 037), troisième aux points marqués (2 444) et aux tirs bloqués (124) et septième aux passes décisives (524). Il a été le premier joueur à accumuler 2 000 points et 1 000 rebonds et reste le leader de tous les temps pour les passes décisives parmi les centres. De plus, seuls deux joueurs – Nando De Colo de LDLC ASVEL Villeurbanne et Mike James de l’AS Monaco – ont disputé autant de matchs que Vujcic (192) et affiché un PIR moyen supérieur à ses 15,9.

Même si plus de 10 saisons avec plus de matchs que dans le temps de Vujcic se sont écoulées depuis son dernier match, Vujcic est l’un des deux seuls joueurs avec 2 000 points, 1 000 rebonds et 500 passes. L’autre est le meneur de Fenerbahce Beko Istanbul, Nick Calathes. Vujcic et Calathes partagent une autre distinction historique; ils sont les auteurs des trois seuls triple-doubles de l’histoire de l’Euroligue. Vujcic en a évoqué deux: le premier était lors de la soirée d’ouverture de la saison 2005-06 quand il a affiché 11 points, 12 rebonds et 11 passes décisives dans une victoire contre Prokom Trefl Sopot et le second est venu la saison suivante avec 27 points, 10 rebonds et 10 passes décisives contre Union Olimpija Ljubljana.

Vujcic a grandi près de Split, en Croatie, où il a idolâtré Toni Kukoc, Dino Radja et le reste des stars de la dynastie Jugoplastika Split qui a remporté trois couronnes consécutives en Euroligue entre 1989 et 1991. À la fin de cette décennie, il aurait la chance de jouer avec certaines de ces stars lorsqu’elles jouaient à Split pendant les étés alors que Vujcic émergeait comme une star pour le même club.

À l’âge de 23 ans, il a signé avec le Maccabi, un club pour lequel il a gagné le respect en les regardant dans ces mêmes Final Four que Split avait atteint des années plus tôt. Vujcic a été prêté à l’ASVEL pour la saison 2001-02 et a aidé ce club à revenir sur le devant de la scène en remportant le championnat Français. Puis il a commencé une série de six saisons magiques avec Maccabi, au cours desquelles l’équipe a atteint le match de championnat de l’Euroligue à quatre reprises.

Vujcic a participé à deux autres Final Four – et à un autre match de championnat – avec l’Olympiacos Le Pirée, où il a joué de 2008 à 2010. Il a terminé sa carrière en Euroligue avec l’Efes Pilsen lors de la saison 2010-11. Vujcic est rentré chez lui et a passé ses dernières saisons sur le terrain en tant que joueur / directeur sportif avec le club de sa ville natale, Split, qu’il a sauvé de la ruine financière et a aidé à stabiliser et à remettre sur la voie du succès. Vujcic a rejoint le front office du Maccabi en 2013 et y est resté depuis.

Seul grand homme de l’équipe All-Decade de l’Euroligue 2000-10, Vujcic a été sélectionné dans la All-EuroLeague Second Team après chacune de ses deux premières saisons avec Maccabi, puis dans la All-EuroLeague First Team lors de chacune des trois saisons suivantes.

Vujcic a contribué à changer la façon dont le basketball a été joué comme l’un des premiers grands centres qui pouvait tout faire sur le terrain. Comme en témoignent ses statistiques, il était parmi les meilleurs passeurs de tous les temps au basketball, une force au poste bas et au périmètre aux deux extrémités du parquet et un rebondeur dominant. Il a mené l’EuroLeague au rebond (7,6 rpg) en 2006-07, a été quatrième marqueur (17,6 ppg.) lors de la saison 2002-03 et cinquième en passes décisives (3,9 apg.) en 2006-07, au cours de laquelle ses 46,7% de tirs à trois points ont été neuvième de la ligue.

Sa boîte à trophées est remplie de titres de quatre différents pays. En plus de cinq championnats nationaux et quatre coupes d’Israël, il a également remporté la Coupe de Croatie en 1997, le championnat de Français en 2002 et la Coupe de Grèce en 2010.

Héros de basket-ball de sa ville natale, Split, et de sa ville d’adoption, Tel Aviv, Vujcic a offert aux fans des choses qu’ils n’avaient jamais vues auparavant sur un terrain de basket-ball. Ses équipes du Maccabi ont joué certains des basket-ball les plus excitants de leur époque, en grande partie à cause de la capacité de Vujcic à faire des choses que les joueurs à sa position ne pouvaient pas. Ce faisant, il a contribué à inspirer une nouvelle génération de grands hommes européens qui allaient prendre d’assaut le monde du basketball.

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