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Sungard UK dans l’administration: Comment la hausse des coûts de l’énergie affecte le marché des centres de données

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La hausse des coûts de l’énergie pèse lourdement sur le revenu disponible des ménages et contribue grandement à l’intensification de la crise du coût de la vie qui se joue au Royaume-Uni.

À un moment où l’on dit aux consommateurs de se préparer à ce que les prix de l’énergie augmentent encore plus à partir du début du mois d’avril 2022, des inquiétudes sont soulevées quant à la façon dont les opérateurs de centres de données du Royaume-Uni s’en sortiront face à des prix de l’électricité encore plus élevés.

Cela fait suite à la nouvelle de l’entrée en administration de la branche britannique du fournisseur de colocation américain Sungard AS, avec une spirale des coûts de l’énergie – associée à une baisse de la demande pour ses services pendant la pandémie – dont le nom a été vérifié comme l’une des principales causes des difficultés financières qu’il a connues.

Les prix de l’énergie ont considérablement augmenté au cours de l’année écoulée, les données de l’Office for National Statistics du gouvernement britannique confirmant que le prix de gros du gaz était quatre fois plus élevé en janvier 2022 qu’il ne l’était au début de 2021.

Les prix ont augmenté en raison des contraintes d’approvisionnement exacerbées par les troubles géopolitiques à l’étranger, et à la suite du choix de l’Office des marchés du gaz et de l’électricité (Ofgem) de relever le plafond des prix de l’énergie en octobre 2021 et début avril 2022.

Compte tenu de la trajectoire haussière des prix de l’énergie au Royaume-Uni au cours des derniers mois, il n’est peut-être pas surprenant que certains membres du secteur des centres de données avide d’énergie puissent en ressentir le pincement.

« Contrairement à d’autres entreprises, où les dépenses les plus importantes sont généralement sur les salaires, le poste le plus important du bilan d’un centre de données est les coûts de l’énergie », a déclaré Adam Bradshaw, directeur commercial chez ServerChoice, fournisseur de colocation basé à Stevenage, à Computer Weekly.

« Ce que la branche britannique de Sungard qui entre dans l’administration démontre, c’est que les augmentations des prix de l’énergie présentent un risque énorme pour les centres de données et, en tant que tels, les fournisseurs doivent avoir un dialogue constructif avec les grossistes en énergie pour aider à se protéger contre cela, s’ils ne l’ont pas déjà fait. »

En examinant les comptes de Sungard AS, ses rapports d’entreprise pour les exercices 2018 et 2019 font tous deux référence au fait que la société est aux prises avec une baisse de la demande pour ses services depuis un certain temps.

« Ce [downturn in client spend] a eu pour conséquence que certaines installations de centre de données et de lieu de travail sont devenues non rentables, les loyers fixes et les coûts énergétiques n’étant plus compensés par les revenus des clients », ont déclaré les comptes 2020 de la société.

Période de boom de la colocation

Cela peut sembler étrange, compte tenu des tonnes de données et de rapports d’analystes qui ne cessent de renforcer le fait que les fournisseurs de colocation traversent actuellement une période de boom, alimentée par l’appétit apparemment insatiable des géants du cloud hyperscale et de l’Internet pour la capacité des centres de données.

Malheureusement, comme le souligne Steve Wallage, directeur général de la société d’analyse Danseb Consulting, spécialisée dans les centres de données, Sungard AS a manqué cette tendance car elle s’est principalement concentrée sur la courtisation des entreprises et leur fourniture de services de continuité des activités.

La société exploite 16 installations à travers le Royaume-Uni, y compris un mélange de centres de données autonomes et de sites hybrides qui comprennent des fermes de serveurs associées à des bureaux que les entreprises peuvent utiliser pendant les incidents de temps d’arrêt. Ces derniers sites sont connus sous le nom de centres de rétablissement en milieu de travail.

« Compte tenu de la croissance continue du marché plus large de la colocation, il y a des problèmes ici qui sont plus spécifiques à la façon dont les activités de Sungard ont été gérées », a déclaré Wallage. « Ils ont un manque d’exposition aux hyperscalers, qui ont été le moteur de la croissance sur le marché au sens large et ont été exposés à des faiblesses sur le marché de la continuité des activités. »

Comme le dit Wallage, la pandémie de Covid-19 a montré aux entreprises qu’en temps de crise, il est possible de faire pivoter leurs opérations pour utiliser des services de cloud public, qui permettent au travail à distance de maintenir leurs activités, plutôt que de déménager vers un autre emplacement de bureau.

Sur ce point, Bradshaw a déclaré: « Sungard était déjà plus exposé que d’autres fournisseurs en raison de son propre accent sur les solutions de reprise d’entreprise. »

Il a ajouté : « La pandémie a montré que les entreprises peuvent faire un excellent usage d’un centre de données bien défini et d’une stratégie hybride sans avoir à s’adapter à l’espace des sièges et des postes de travail, ce qui représente souvent un bien meilleur rapport qualité-prix que les plans de reprise du lieu de travail à l’ancienne. »

Éviter l’administration

Les comptes Sungard AS 2020 détaillent les mesures prises par la société pour tenter d’équilibrer ses comptes face à la baisse de la demande des clients et à la hausse des coûts de l’énergie à ce que son rapport appelle des « niveaux sans précédent ».

Au cours du second semestre 2021, la société a cherché à atténuer l’impact de sa base de coûts croissante en négociant avec ses propriétaires et en facturant les clients pour couvrir les coûts supplémentaires qu’elle avait engagés, mais en vain, ont confirmé les comptes.

Le document a également révélé que la société avait obtenu un soutien financier de ses investisseurs à hauteur de 20,5 millions de dollars, qui devait être remboursé au 31 mai 2023.

Elle avait également sollicité l’aide de ses propriétaires, de ses clients et de sa société mère pour obtenir une « restructuration consensuelle » de l’entreprise mais, comme l’a confirmé la société supervisant son administration, Teneo Restructuring, ces discussions se sont avérées improductives.

Teneo a confirmé avoir réussi à obtenir un montant limité de financement pour permettre à Sungard AS de continuer à négocier pendant que les discussions avec ses propriétaires et ses clients se poursuivaient, tout en donnant aux administrateurs le temps de trouver un acheteur pour l’entreprise.

« La capacité de l’entreprise à continuer à négocier à moyen et à long terme, que ce soit pour permettre le sauvetage de l’entreprise en tant qu’entreprise en activité ou pour réaliser des ventes d’actifs individuels, dépendra du partage du fardeau des clients et des propriétaires », a déclaré Benjamin Dymant, l’un des administrateurs supervisant les procédures chez Sungard AS. dans une déclaration à Computer Weekly.

Se référant à la forte demande continue de capacité de centre de données au Royaume-Uni, il existe un certain potentiel pour un fournisseur de centres de données périphériques de se précipiter et d’acheter certains de ses sites, a déclaré Wallage.

Cependant, certaines parties du parc de centres de données Sungard AS UK auront probablement besoin d’être mises à niveau, ce qui affectera le prix de vente.

Comme détaillé précédemment par Computer Weekly, le marché des centres de données reste une ruche d’activité pour les fusions et acquisitions, avec certains des prix demandés si élevés que ces sites restent interdits à quiconque, sauf aux groupes d’investissement en capital-investissement.

« Les valorisations très élevées que nous avons observées pour les centres de données concernent des actifs haut de gamme, de sorte qu’ils peuvent avoir besoin de vendre les centres de données individuellement en tant qu’actifs, emplacements et acheteurs potentiels différents », a déclaré Wallage.

D’autres opérateurs de centres de données pourraient-ils être à risque ?

Il reste à voir si le glissement de Sungard AS dans l’administration est un incident isolé ou si d’autres acteurs peuvent également tomber dans des difficultés financières parce que leurs coûts énergétiques deviennent trop importants pour qu’ils puissent les gérer confortablement.

Cela dépend en grande partie de l’amortissement financier dont ils disposent pour traverser cette période de prix élevés de l’énergie – qui ne montre aucun signe de relâchement pour le moment.

Computer Weekly comprend que certains grands opérateurs ont tendance à pré-contracter de l’électricité à des prix fixes par l’intermédiaire de courtiers, ce qui signifie qu’ils sont moins exposés aux risques de fluctuations des prix des produits de base tant que ces contrats sont en place.

« L’impact des coûts de l’électricité affecte les opérateurs différemment en fonction de la façon dont ils contractent pour le carburant, ce qui dépend à son tour de leur taille et s’ils sont à venir pour le renouvellement et combien ils pourraient avoir besoin de se couvrir », a déclaré Emma Fryer, directrice associée des centres de données à l’organisme britannique De commerce technologique TechUK, à Computer Weekly.

Le plus grand problème auquel l’industrie est confrontée dans tout cela est le manque de certitude quant à la durée pendant laquelle les prix de l’énergie resteront élevés, a-t-elle ajouté.

« Le fait que le Royaume-Uni n’ait pas de stockage de gaz à proprement parler par rapport à d’autres homologues européens ne nous positionne pas bien en termes de capacité à amortir les pics à court terme. [in prices]», a déclaré Fryer.

Certains opérateurs ont des contrats en place qui permettent de répercuter toute augmentation des prix de l’électricité sur les clients. Selon le secteur dans lequel ces clients opèrent, des hausses de prix soutenues et continues peuvent s’avérer intenables à long terme pour eux aussi.

Pour les clients qui comptent sur des installations plus anciennes et moins modernes, les hausses de prix continues peuvent les inciter à considérer le rapport qualité-prix qu’ils obtiennent de leur configuration de colocation actuelle et les rendre moins disposés à négliger les lacunes de leur fournisseur historique.

À son tour, cela pourrait inciter certaines entreprises à envisager de transférer leurs charges de travail vers un autre fournisseur une fois que leur contrat sera renouvelé, a déclaré Eyjólfur Magnús, PDG de l’opérateur de centres de données nordiques chez North.

« Nous continuerons à voir les prix de l’électricité monter en flèche, non seulement au Royaume-Uni, mais aussi dans d’autres parties de l’Europe continentale », a-t-il déclaré. « Cela entraînera inévitablement une migration continue des charges de travail informatiques vers des endroits où les prix de l’électricité sont plus favorables, comme les pays nordiques, où il y a un meilleur accès à une abondance d’énergie renouvelable à des prix stables et rentables et un climat plus froid, ce qui signifie que moins d’énergie est nécessaire pour refroidir les serveurs. »

Wallage a dit un tel migrLes migrations de centres de données pourraient conduire à une accélération du rythme de « l’obsolescence » pour certaines installations plus anciennes au Royaume-Uni, mais les migrations de centres de données sont des projets dans lesquels les entreprises se lancent rarement sans raison valable.

« Il existe une résistance au déplacement des centres de données, allant des risques et des problèmes de sécurité, ainsi que des [dangers of damage caused by] le mouvement physique des racks et des serveurs », a-t-il déclaré.

Il y a aussi le « tracas » de trouver et de sélectionner d’autres fournisseurs, a déclaré Wallage, et il y a parfois des défis sur la migration des relations existantes de l’organisation avec ses partenaires de télécommunications vers un nouveau site.

Bradshaw est d’accord avec Wallage sur ce point, tout en jetant le doute sur la question de savoir si la crise énergétique du Royaume-Uni entraînera une migration massive des charges de travail des centres de données d’entreprise vers les pays nordiques.

« Certains clients peuvent changer de fournisseur s’ils ont l’impression de ne pas obtenir ce pour quoi ils ont payé, mais je ne vois pas cela comme une tendance générale du marché », a-t-il déclaré. « Nous avons vu des clients rester dans des centres de données qui ont connu de graves pannes parce que la difficulté liée au déménagement est importante.

« Les centres de données qui peuvent aider à cette transition vont probablement attirer les clients potentiels à la recherche de valeur ailleurs, en particulier ceux qui ont optimisé leur efficacité énergétique et leurs services pour offrir une plus grande valeur au client. Dans cette optique, il est difficile de voir les clients s’installer dans les pays nordiques. »

Bradshaw a ajouté: « Les opérateurs nordiques ont déjà essayé de trouver des itinéraires vers les traditionnels Francfort, Londres, Amsterdam et Paris. [colocation market] , et n’ont pas gagné de réelle traction en dehors de ceux qui opèrent à grande échelle – comme le HPC, l’intelligence artificielle et les hyperscalers. Cela est dû à divers facteurs, tels que l’absence de support local disponible, l’absence de même densité d’options de connectivité dans la région et la demande croissante de souveraineté des données.

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