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Pourquoi la requalification post-pandémique doit se concentrer sur les mainframes

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L’Institute for Employment Studies (IES) indique que 600 000 personnes de moins ont un emploi aujourd’hui qu’au début de la pandémie de Covid-19, tandis que 400 000 autres sont devenues économiquement inactives. En fait, il y a maintenant 1,1 million de travailleurs de moins sur le marché du travail que s’il y en aurait eu si les tendances d’avant la crise s’étaient poursuivies.

Bien que ce déficit s’explique en partie par le choix des jeunes de poursuivre leurs études, les trois cinquièmes de ceux qui quittent le marché du travail étaient des personnes âgées.

Mais dans un monde où les systèmes dits hérités, et en particulier les mainframes qui existent maintenant depuis 70 ans, sont plus répandus que vous ne le pensez, cette situation a des implications inévitables en matière de compétences. Ceci est exacerbé par le fait qu’il y a peu d’attention dans ce domaine au niveau universitaire et que les personnes de moins de 30 ans considèrent rarement ces machines comme « sexy » ou ont tendance à ne pas être conscientes de leur importance pour de nombreuses organisations.

Une telle situation est inévitablement inquiétante pour les entreprises des secteurs où les mainframes ont souvent des fonctions de traitement des transactions critiques – comme les services financiers, le gouvernement et l’aviation – ce qui signifie qu’elles ne pourraient pas fonctionner sans elles.

Par exemple, une mise à jour du quatrième trimestre 2020 sur l’utilisation des mainframes par le seul fabricant restant IBM a révélé que 67 entreprises du Fortune 100 – dont 45 des 50 plus grandes banques, huit des 10 plus grandes entreprises de télécommunications et sept des 10 principaux détaillants – dépendent toujours de tels systèmes. En fait, dit Big Blue, les niveaux d’utilisation mesurés par MIPS – un calcul basé sur la vitesse brute – ont bondi de 350% au cours des 10 dernières années.

Dans le même temps, selon les résultats de l’enquête 2021 sur les mainframes du fournisseur de logiciels de gestion de systèmes BMC, qui a recueilli les commentaires de 1 300 cadres et professionnels techniques du monde entier, 92% des répondants considèrent la plate-forme comme destinée à une croissance à long terme et s’attendent à ce qu’elle héberge de nouvelles charges de travail.

La demande de compétences mainframe augmente

Alors qu’un peu moins d’un répondant sur cinq ne prévoit peut-être pas augmenter ses dépenses financières dans ce domaine, les deux tiers prévoient d’investir dans de nouvelles technologies, notamment l’apprentissage automatique, l’intelligence artificielle pour les opérations informatiques (AIOps) et l’intégration avec d’autres systèmes informatiques. Environ 39% considèrent également la modernisation des applications comme une priorité absolue, le langage de programmation le plus important dans ce domaine étant Cobol.

Un facteur important derrière un tel investissement planifié, estime Ray Wang, fondateur et analyste principal de Constellation Research, est que de nombreuses organisations s’appuient sur un mélange de technologie cloud et de mainframes pour soutenir leurs efforts de transformation numérique. Par conséquent, dans son Pourquoi le mainframe est vivant et prospère Wang prédit que « la coexistence des déploiements mainframe, on-premise et cloud se poursuivra pendant au moins la prochaine décennie ».

Cela signifie que la demande de compétences en mainframe augmente à un moment où un nombre toujours croissant de baby-boomers et de membres de la génération X prennent leur retraite, une situation qui dure depuis 10 ans, mais qui a été accélérée par la pandémie.

En conséquence, explique Den Hudson, consultant principal et architecte des compétences sur la plate-forme de formation en ligne Pluralsight, les programmeurs Cobol – lesquels de tous les rôles mainframe sont les plus demandés – commandent désormais des salaires compris entre 60 000 et 70 000 £ par an, ce qui est à peu près le même que les développeurs Python. Mais certains employeurs paient également aux entrepreneurs entre 500 et 600 £ par jour pour entretenir leurs systèmes.

« Il y a une énorme demande », dit Hudson. « Les organisations ont peut-être détourné l’attention de la balle ici au cours des dernières années, car la priorité était le numérique et permettre aux gens de se connecter à leur travail quotidien, mais l’accent mis sur les compétences mainframe est maintenant de retour. »

Alors que Hudson dit qu’ils n’ont pas encore vu la panique à propos de la situation des compétences, Cameron Jenkins, vice-président exécutif du spécialiste de la migration mainframe Modern Systems, une société avancée, dit qu’il décrirait de nombreux PDG comme « effrayés ».

Difficultés liées aux compétences mainframe

Jenkins cite ce qu’il prétend être le cas pas rare d’une compagnie aérienne américaine, dont les applications commerciales de base fonctionnaient sur un mainframe pris en charge par un seul administrateur système dans ses années 70. Alors que la compagnie aérienne n’a pris aucune mesure car elle supposait que la machine « continuerait à fonctionner de la même manière qu’elle l’a toujours fait », lors de sa retraite, l’administrateur système a clairement indiqué au PDG à quel point il était crucial de développer des compétences de remplacement.

En conséquence, dit Jenkins, la société a été forcée de ramener le retraité en tant que consultant pour des frais « énormes » afin de « former de nouvelles personnes » et de sortir la compagnie aérienne « d’une situation critique ».

Une telle approche était nécessaire, dit-il, dans un marché où elle a dû « scrabbler » les compétences mainframe au sein de son personnel et dans son réseau actuel. « Même les recruteurs sont à court de personnes à exploiter, c’est donc une tâche quotidienne de trouver des talents en raison d’un manque général de ressources, et nous les bricolons au mieux », dit-il.

Un défi clé ici, indique Jenkins, est que « les jeunes, et même ceux de 30 ans, ne veulent pas apprendre » sur les mainframes, et même si certains peuvent être persuadés de se former de manière croisée, cela « ne signifie pas qu’ils seront très efficaces pour travailler avec la technologie, sans parler des processus métier sous-jacents ».

Pour tenter de résoudre le problème, le cabinet de conseil fait tout, de la demande aux retraités de travailler dans le cadre de contrats de deux ans à la sous-traitance des compétences de ses partenaires intégrateurs de systèmes. Il a également mis en place un programme interne de formation croisée et conseille aux autres employeurs de faire de même.

Hudson convient que la requalification et l’embauche interne, peut-être au moyen d’un marché d’emploi en ligne, ont du sens compte tenu des pénuries actuelles de compétences. Ils suggèrent que le recyclage des non-diplômés peut fonctionner très efficacement, tout comme l’inclusion des compétences mainframe dans les programmes de rotation des diplômés.

Mais Misty Decker, évangéliste de la modernisation des mainframes et des Cobol chez le fournisseur de logiciels d’entreprise Micro Focus, estime qu’un problème clé auquel l’industrie des mainframes est simplement confronté est celui du sous-investissement, ce qui conduit à un échec de la modernisation des systèmes, y compris des applications et des outils de gestion.

Le mainframe n’est pas mort

Du côté des compétences, tout en reconnaissant que l’expertise mainframe, telle que la programmation Cobol, est enseignée « beaucoup moins fréquemment » que dans d’autres domaines, Decker souligne que les fournisseurs, tels qu’IBM et le fournisseur de logiciels de semi-conducteurs et d’infrastructure Broadcom, offrent des apprentissages dans ce domaine. Des cours sont également disponibles dans certaines universités dans les zones où il existe une demande locale, y compris l’Université de l’Arkansas, l’État dans lequel le détaillant américain Walmart est basé.

Mais Decker réfute le « mythe » selon lequel les jeunes ne s’intéressent pas au mainframe, indiquant qu’il est plus probable qu’«ils ne savent pas qu’il existe ». Elle souligne également que l’âge moyen des professionnels du secteur est au milieu des années 40, un chiffre qui n’a pas changé au cours des 20 dernières années, ce qui implique que « même si les gens ont peut-être quitté l’industrie, de nouvelles personnes arrivent aussi ».

En conséquence, plutôt que de simplement adhérer à l’idée que le mainframe est mort, une notion dont on parle depuis environ 20 ans, Decker pense qu’il est plus logique de choisir le bon outil pour le bon travail. Par exemple, alors que les systèmes cloud sont les meilleurs pour exécuter des transactions de faible ou sans valeur et gérer les pics de demande, elle atteste que les mainframes excellent dans le traitement rapide des transactions où la sécurité est primordiale.

Mais malgré la décision d’IBM de lancer un nouveau mainframe Z Series plus tard cette année, Kevin Gallagher, consultant en gestion informatique chez le cabinet de conseil en changement organisationnel 40C, n’est pas convaincu que le marché survivra indéfiniment. Il estime que, bien qu’une telle technologie soit susceptible d’être soutenue pendant une autre décennie, notamment parce que de nombreuses organisations adoptent une position « si elle n’est pas cassée, ne la réparez pas », « elle ne durera pas éternellement ».

« Vous n’obtiendrez pas vraiment ce que vous voulez des applications mainframe à long terme, car elles ne sont souvent pas bien intégrées à d’autres technologies et il peut être difficile de sortir des données, ce qui rend difficile de faire les choses en temps réel », explique Gallagher. « Les compétences deviendront également plus rares et il sera plus difficile de faire fonctionner les systèmes, de sorte que les gens n’auront d’autre choix que de se déplacer, poussés par la situation des compétences et le vieillissement de la technologie. »

Au cours de la prochaine décennie, Gallagher s’attend à ce que la plupart des organisations commencent à migrer leur nombre souvent énorme d’applications mainframe vers d’autres systèmes une par une. Ce processus sera plus « comme peler un oignon » qu’un big bang, croit-il, car la majorité « ne peut pas simplement l’éteindre par peur de ce qui pourrait arriver s’ils le faisaient ».

Hudson est d’accord. « Les compétences mainframe seront toujours là et tant que les incitations et les salaires seront là, les gens continueront à s’y installer. La plupart des gens ne croient pas que le mainframe disparaîtra de sitôt – il sera là pour au moins les 10 prochaines années », concluent-ils.

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