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Nigel Hayes: Jouer en EuroLigue m’a donné la confiance en moi qui me manquait dans la NBA

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Le 16 décembre, Nigel Hayes fêtera ses 26 ans.

Pour sa troisième année en Europe, l’attaquant de 6’8 » qui joue pour le Zalgiris Kaunas démontre son amélioration sur tout le continent. Non seulement ses chiffres semblent meilleurs que la saison dernière, son premier au niveau de l’EuroLigue, mais aussi sa contribution aux géants lituaniens a augmenté de manière significative.

Natif de Toledo, ohio, Hayes a eu une carrière universitaire exceptionnelle avec les Badgers du Wisconsin, où il a joué de 2013 à 2017. Il a participé aux deux final fours de l’équipe en 2014 et 2015, terminant quatrième meilleur marqueur de l’histoire de l’école (1857 points).

Sa première saison professionnelle comprenait pas moins de quatre équipes : un passage en G League avec les Knicks de New York, plus un total de 9 matchs avec les Lakers, les Raptors et les Kings. À cette époque, Hayes a été offert principalement des contrats de 10 jours et n’a jamais eu à jouer des minutes cohérentes ou avoir un rôle défini sur l’une de ces équipes.

En Europe, il a connu une très bonne année avec Galatasaray en Turquie et l’EuroCoupe, avant de passer à Zalgiris. Sarunas Jasikevicius, l’une des figures majeures du basket européen, et Martin Schiller (l’un des entraîneurs les plus en vue de la Ligue G) sont aussi différents que « l’Antarctique et Malaga » et Hayes ne peut s’empêcher de souligner l’évidence.

Pour une équipe qui a commencé avec 4 victoires d’affilée, puis a eu un avant-goût de sa propre médecine en perdant six matchs en 45 jours, rebondir avait été un impératif pendant une longue période. Dans le même ordre d’idées, pour l’un des athlètes qui ont soutenu le mouvement Black Lives Matter avant qu’il ne passe à la mode, sa performance de 14 points sur 3/3 tir à trois points à OAKA vs Panathinaikos OPAP a été un rappel des qualités qu’il avait montré au début de sa carrière.

Après une victoire importante (69-81) sur l’équipe grecque, Nigel Hayes a mis du temps pour que pèse sur les performances de l’équipe, les entraîneurs passés et présents, le temps de la NBA, son coéquipier rokas Jokubaitis et – bien sûr – le choix d’université de Tyler Herro.

Q: Quelle était l’taille d’une victoire, en termes de psychologie?

R: C’est bon pour notre psychologie et c’est aussi frustrant pour l’objectivité du jeu, comment ça s’est passé et comment nous avons joué. Nous savons de quoi nous sommes capables lorsque nous jouons aussi fort que possible, que nous exécutons le plan de match et que les règles que notre entraîneur nous a prises. C’est bien que nous avons pu le faire, mais c’est aussi comme « Hey, nous n’avons pas eu à perdre six d’affilée ».

Q: Pourquoi en avez-vous perdu six d’affilée?

R: Nous n’avons tout simplement pas été en mesure de terminer le travail. Pour gagner un match, il faut presque tout faire de parfait. Nous étions beaucoup plus proches de cela aujourd’hui qu’au cours des six derniers matchs.

Q: Comment s’est passé la saison jusqu’à présent pour vous et Zalgiris?

R: C’était bien. Nouveau système, nouveau style de coaching et personnel d’entraîneurs. Il semblait presque que l’année dernière, quand nous avons perdu 9 d’affilée et j’ai été une sorte de « Merde, ne faisons pas cela à nouveau! ». Heureusement, nous avons été en mesure d’arrêter l’hémorragie à six ans et nous espérons prendre la recette de ce jeu – la façon dont nous avons joué – et le porter sur aller de l’avant dans le reste de la saison.

Q: Quelle est la principale différence entre Sarunas Jasikevicius et Martin Schiller?

R: C’est aussi différent que de vivre en Antarctique et de vivre à Malaga ou Ibiza. Mais les deux entraîneurs sont grands à part entière. J’ai dit dans une interview précédente qu’il ya plus d’une façon d’entraîneur et de jouer au basket-ball. Aucun style n’est juste ou meilleur que l’autre. On ne joue ni pire ni mieux.


Nigel Hayes, lors du match de la saison régulière 2020/2021 de Turkish Airlines EuroLeague 13e journée entre le Panathinaikos OPAP Athènes
et Zalgiris Kaunas à OAKA le 11 décembre 2020 à Athènes (Photo par Panagiotis Moschandreou/Euroleague Basketball via Getty Images)

Q: Quel est le principe qui a changé?

R: Le premier que je dirais est l’évidence … Tu sais. Le démonstratif hurlant et corrigeant dans chaque jeu. Saras a Dixicon et je lui ai parlé après notre dernier match contre Barcelone – il sait. C’est un style de coaching que vous voyez beaucoup en Europe et qui découle de son traité d’entraîneur avec Obradovic. Vous voyez ceux qui ont joué pour lui et sont maintenant entraîneur, ils ont tous le même style. Ça marche, mais il y a plus d’une façon de gagner des matchs. Nous avons acheté dans le style de l’entraîneur Schiller, mais nous devons jouer près d’un 100 pour cent ainsi.

Q: Croyez-vous que si cela n’avait pas été pour COVID, vous joueriez dans la NBA en ce moment?

R: J’avais l’impression de très bien jouer l’an dernier, vers la fin de la saison. C’était vers janvier-février. C’était comme si je n’avais pas raté un coup de feu en deux mois. Things allaient très bien, exactement comme dans le match contre le Panathinaikos. Mais je ne vois pas l’avenir. Tout ce que je peux faire, c’est être là où j’en suis. Mes pieds sont en maillot Zalgiris et je veux jouer du mieux que je peux pour moi et ma famille. Je veux qu’ils soient fiers de moi et aident mon équipe à gagner des matchs.

Q: En ce qui concerne votre expérience NBA, vous attendiez-vous à des contrats de plus de 10 jours?

R: Non, en y regardant en arrière maintenant, j’ai toujours travaillé dur. Je n’ai tout simplement pas bien travaillé et j’avais besoin d’avoir plus confiance en moi et en mes capacités. C’est quelque chose que j’ai gagné maintenant, en jouant en Euroligue. Vous voyez beaucoup de gars qui vont de l’Euroligue à la NBA parler de combien il est plus difficile. Luka Doncic disait que c’est plus facile de marquer en NBA et c’est vrai. C’est très difficile ici. J’ai l’impression que l’expérience que j’ai eue m’aidera. Si l’occasion se présente, je serai beaucoup plus préparé cet été.

Q: Rokas Jokubaitis NBA est-il prêt?

R: Absolument. Je lui parle tout le temps d’essayer de m’assurer qu’il fait les bonnes choses. J’y suis depuis peu de temps, mais j’ai pu écouter, voir et apprendre beaucoup des autres anciens combattants. J’essaie de l’aider à se préparer à ça.

Q: Quelle a été votre meilleure expérience NBA?

R: Il suffit de rencontrer des joueurs et de regarder comment les gens travaillent, la façon dont ils vont sur les affaires.

Q: Appréciez-vous davantage la NBA après ce qui s’est passé en été, les joueurs et la ligue exprimant des opinions politiques et boycottant même un match?

R: Il a toujours été la meilleure ligue au monde et aussi le meilleur travail de jouer au basket-ball. Les joueurs de la NBA et toute l’organisation ont toujours placé la barre très haut. Je ne suis pas du tout surpris que ces choses se sont produites.

Q: Est-ce que les gens du Wisconsin vous ont appelé pour vous dire qu’ils sont en colère contre vous pour persuader Tyler Herro d’essayer kentucky?

R: Non, peu importe qu’ils l’ont fait ou non. Je lui ai dit de faire ce qu’il y avait de mieux pour lui et à la fin de la journée, ça a marché. Tout le mérite lui revient pour son éthique de travail.

Q: Avez-vous personnellement passé un bon moment au Wisconsin?

R: Super moment. C’était la plus grande expérience universitaire que vous pourriez demander. Tout ce dont j’avais besoin, c’était d’un championnat national. J’étais très proche, mais … C’est un moment fantastique.

Q: Votre ancien coéquipier Ethan Happ est-il important en Euroligue ?

R: Absolument. Il a l’un des meilleurs moteurs que vous ayez jamais vu; il est très rusé, il peut marquer d’un million de façons autour de la jante; il va se bousculer et ne jamais vous tromper.


Ethan Happ #22 (G) et Nigel Hayes #10 des Badgers du Wisconsin applaudissent du banc en deuxième demie contre les Panthers de Prairie View A&M à
le Kohl Center le 27 novembre 2016 à Madison, Wisconsin. (Photo par Dylan Buell / Getty Images)
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