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Loi sur la sécurité nationale et l’investissement : ce que les exploitants et les investisseurs de centres de données doivent savoir

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Les observateurs de l’industrie prévoient déjà une nouvelle année record d’utilisation du marché européen des centres de données, alors que la demande de capacité de colocation – en particulier à Londres – continue de s’envoler.

Comme c’est souvent le cas pour tout marché qui traverse une période soutenue de productivité et de croissance (comme l’est certainement le secteur des centres de données au Royaume-Uni), tout changement dans le paysage législatif ou économique qui pourrait potentiellement perturber le statu quo sera forcément accueilli avec prudence. Et c’est certainement le cas de la nouvelle Loi sur la sécurité nationale et l’investissement du gouvernement britannique.

Cette nouvelle loi devrait entrer en vigueur plus tard cette année. Il donnera au gouvernement britannique de plus grands pouvoirs pour intervenir et pré-sélectionner les transactions commerciales impliquant des investisseurs nationaux et étrangers pour des raisons de sécurité nationale. Et les fournisseurs d’infrastructures de données font partie des entreprises incluses dans son champ d’application.

La loi a obtenu la sanction royale à la fin avril 2021, et pourrait faire l’objet d’autres ajustements avant son entrée en vigueur officielle plus tard cette année, mais elle divise déjà l’opinion des observateurs du marché sur la façon dont elle pourrait être perturbatrice pour les investisseurs et les opérateurs de centres de données.

Le cabinet de conseil immobilier CBRE a jugé bon de signaler brièvement une préoccupation quant à l’impact potentiel de la loi sur l’activité de fusion et d’acquisition de centres de données (M&A) à Londres dans sa dernière mise à jour trimestrielle sur l’état du marché européen de la colocation.

L’organisme de commerce technologique TechUK a laissé entendre que les éléments de présélection de la loi pourraient avoir un « effet paralysant » sur le marché de la technologie à forte croissance du Royaume-Uni dans son ensemble, et entraîner des retards inutiles dans les transactions commerciales impliquant des exploitants de centres de données.

Le début de la pandémie covid-19 a fait en sorte que de nombreux exploitants ont vu les délais de construction de leur nouveau centre de données s’allonger en raison de perturbations de la chaîne d’approvisionnement et de problèmes de dotation, dont bon nombre ont rebondi après avoir été indemnes.

Néanmoins, le secteur reste constamment sous pression pour s’assurer qu’il y a une capacité suffisante de datacentre disponible à mesure que la demande des entreprises britanniques pour les services hébergés par le cloud et internet continue d’augmenter.

« Nous craignons que la législation ne ralentissent le mouvement des capitaux d’investissement et n’ajoutent des retards disproportionnés aux développements de centres de données qui sont soumis à d’intenses pressions sur le temps pour répondre à la demande de capacité », a déclaré Emma Fryer, directrice associée des centres de données de TechUK, à Computer Weekly.

« Les délais de développement des centres de données et de développement des bâtiments sont incroyablement courts, [at least a] mois de retard à cela n’est pas anodin », at-elle ajouté.

Pris en acte

Le secteur de l’infrastructure des données, qui comprend les centres de données, est l’un des 17 secteurs visés par la loi, mais il y en a aussi d’autres liés à la technologie. Il s’agit notamment de l’intelligence artificielle, des communications, du matériel informatique, de l’authentification cryptographique et des technologies quantiques.

Certains de ces secteurs technologiques, à savoir l’IA et le quantum, ont été signalés dans le passé par le gouvernement comme étant d’une importance cruciale pour la prospérité future du Royaume-Uni du point de vue de l’innovation.

D’autres secteurs, tels que les communications, le matériel informatique et l’infrastructure des données, ont un rôle plus fondamental à jouer pour maintenir les rouages de notre économie de plus en plus numérique.

Les technologies d’authentification cryptographique, quant à elles, sont essentielles pour s’assurer que les données sensibles restent interdites aux parties non autorisées et ne peuvent pas être altérées.

Dans tous les cas, il n’est pas difficile de comprendre pourquoi le gouvernement présente une loi qui vise à faire en sorte que les actifs commerciaux et la propriété intellectuelle des entreprises de ces secteurs ne tombent pas entre de mauvaises mains.

La loi vise à y parvenir en rendant obligatoire pour les investisseurs nationaux et étrangers d’aviser le gouvernement de toute fusions et acquisitions qu’ils prévoient et qui impliquent des entreprises de l’un ou l’autre de ces 17 secteurs.

Plus précisément, les investisseurs devront aviser l’Unité de sécurité des investissements du Département de la stratégie commerciale, énergétique et industrielle (BEIS) avant que la transaction n’ait lieu, et le fait de ne pas le faire pourrait entraîner la non-annulation de cette transaction.

Et ce n’est pas tout – le non-respect des termes de la loi pourrait entraîner des peines d’emprisonnement maximales de cinq ans pour les personnes concernées et la possibilité de lourdes sanctions financières.

Sur ce point, l’entité responsable de la violation de la loi pourrait être confrontée à une amende d’un montant jusqu’à 10 millions de livres sterling ou 5 % de son chiffre d’affaires mondial, selon la somme la plus élevée.

À la lumière de ces pénalités, Fryer de TechUK dit qu’il y a une crainte que les délais d’achèvement des transactions ne soient repoussés.cause du volume de notifications BEIS finit par avoir à patauger à travers.

« On s’inquiète du fait qu’il pourrait y avoir beaucoup de rapports de précaution lorsqu’il n’est pas vraiment nécessaire de la part d’investisseurs trop prudents qui ne veulent pas tomber en infraction avec la loi, même si nous devons absolument nous assurer que ceux qui doivent en aviser le font », dit-elle.

Et bien que le gouvernement ait partagé des détails sur la façon dont la loi fonctionnera dans la pratique, jusqu’à son entrée en vigueur, il n’y a aucun moyen réel de savoir à quel point sa mise en œuvre sera perturbatrice.

« Le point que nous avons fait au gouvernement, c’est que vous ne voulez pas que le Royaume-Uni pour obtenir une réputation d’avoir un système difficile que les gens et les investisseurs trouvent difficile à utiliser et qui met les gens hors tension [investing in datacentres], mais nous ne saurons rien de tout cela jusqu’à ce que nous savons vraiment comment [the act] sera exploité dans la pratique », a déclaré à Computer Weekly neil Ross, collègue de Fryer, responsable des politiques chez TechUK.

Pour cette raison, Fryer dit qu’il serait utile pour le gouvernement de partager quelques exemples d’opérations qui sont susceptibles de soulever des drapeaux rouges une fois que ce nouveau régime de contrôle des investissements entre en jeu.

« Si vous cessions sept grands sites à Docklands, alors je soupçonne que c’est évident qu’il va y avoir besoin de rapports, mais si vous cessions un site hérité à Wolverhampton qui stocke la taille des chaussures des gens à partir de 1972, peut-être que vous serez dans le clair », dit-elle.

« Et ce sont les choses qui [investors] besoin d’être en mesure de voir: où puis-je m’intégrer dans ce paysage, parce que d’avoir des exemples que les gens peuvent pointer vers et dire: « Oh, il est comme moi, donc … est toujours beaucoup plus utile dans ce type de scénario.

Le gouvernement a déjà le pouvoir d’examiner les accords de fusions et acquisitions pour des raisons de sécurité nationale par l’entremise de la Loi de 2002 sur les entreprises, mais les changements apportés au paysage technologique, économique et géopolitique au cours des dernières années signifient qu’ils sont depuis longtemps en retard sur une refonte, de l’avis du gouvernement.

Tant et si bien, la loi est présenté par le gouvernement comme le plus grand bouleversement du régime de contrôle des investissements du Royaume-Uni en deux décennies.

« Cette loi historique améliore non seulement considérablement nos pouvoirs de contrôle des investissements vieux de plusieurs décennies, mais elle donne aux investisseurs une certitude et une clarté supplémentaires alors que nous enchôleons notre statut de champion mondial du libre-échange et de l’investissement », déclare Kwasi Kwarteng, secrétaire d’État chez BEIS.

« Le Royaume-Uni fait face à des activités hostiles continues et de grande envergure de la part de ceux qui cherchent à compromettre notre sécurité nationale et celle de nos alliés. Un tel comportement non contrôlé peut rendre la Grande-Bretagne vulnérable aux perturbations, à l’effet de levier injuste et à l’espionnage. Il est crucial que le gouvernement dispose des outils nécessaires pour lutter contre ces menaces provenant d’acteurs étrangers toujours plus déterminés.

« Nous envoyons un message clair aux investisseurs étrangers: le Royaume-Uni est ouvert aux affaires, mais si vous cherchez à menacer la sécurité du peuple britannique, nous allons agir pour protéger nos intérêts. »

S’aligner sur ses alliés

Le gouvernement britannique est loin d’être le seul à vouloir mettre à jour son régime de contrôle des investissements en matière de sécurité nationale, car les États-Unis, l’Australie, le Japon et l’Allemagne ont tous pris des mesures similaires ces derniers temps.

Par conséquent, l’introduction de la Loi sur la sécurité nationale et l’investissement est une mesure que le gouvernement prend pour s’assurer que ses procédures de contrôle des investissements sont conformes aux précautions prises par d’autres pays.

« Il y a une tendance générale vers un contrôle beaucoup plus grand de l’investissement étranger direct à travers le monde. Cet acte n’en est qu’un exemple », explique Marc Israel, associé du cabinet d’avocats international White & Case, à Computer Weekly.

« Il y a certainement une tendance vers une plus grande surveillance de ce genre d’accords. Il y avait [a government focus on the] propriété de sites de fabrication critiques ou importants. Maintenant, bien sûr, tout est axé sur les données et la big tech parce que les données sont la clé de tout.

En plus de rendre obligatoire pour les investisseurs de signaler les transactions impliquant des sociétés opérant dans les 17 secteurs visés par la loi, les entités extérieures à ces secteurs seront encouragées à fournir volontairement au gouvernement des détails sur toute transaction qui pourrait poser un risque pour la sécurité nationale.

En outre, la loi conférera également à Kwarteng le pouvoir de « faire appel » à des accords non notifiés pour des raisons de sécurité nationale qui concernent la prise de contrôle de terres et de biens meubles tangibles, ainsi que l’acquisition d’idées, d’informations et de techniques qui ont une valeur industrielle, commerciale ou économique.

Il existe trois types d’«événements déclencheurs » décrits dans la législation qui pourraient contraindre Kwarteng (ou quiconque occupe le rôle de secrétaire d’État pour beis à l’avenir) à faire appel à un tel accord.

La première dépend de la « nature de la cible » acquise et si cette entité opère dans un secteur de l’économie où un risque pour la sécurité nationale est plus susceptible de se présenter.

Le second concerne le type et le niveau de contrôle acquis et la façon dont cela est susceptible d’être utilisé dans la pratique, tandis que l’événement déclencheur final se concentre sur la quantité de risque que l’acquéreur est considéré comme posant à la sécurité nationale du Royaume-Uni dans son ensemble.

« Que les parties aient ou non donné une notification volontaire, le secrétaire d’État a le pouvoir de déclencher un événement déclencheur qui a eu lieu jusqu’à six mois après qu’ils en ont pris connaissance, tant que cela se fait dans les cinq ans suivant le déclenchement de l’événement qui se produit », indique le gouvernement dans son énoncé de politique générale. « Lorsque l’acquisition a fait l’objet d’une notification obligatoire, le délai de cinq ans ne s’applique pas. »

Une autre chose que les investisseurs et les acquéreurs d’actifs des centres de données doivent prendre note, c’est que la loi est de nature rétrospective. C’est-à-dire toutes les transactions conclues entre le 12 novembre 2020, date à laquelle le projet de loi sur la sécurité nationale et l’investissement a été présenté pour la première fois au Parlement, et la date de début définitive de la loi sera dans son champ d’application.

« Les gens qui font des transactions dans l’espace des centres de données aujourd’hui doivent y réfléchir parce que, si vous êtes acheteur, votre transaction pourrait être examinée rétrospectivement une fois que la loi entrera en vigueur », dit Israël.

Computer Weekly comprend que, bien que l’unité de sécurité des investissements beis soit encore en développement, les investisseurs ou les entreprises peuvent communiquer avec le Ministère pour s’enquérir des transactions qu’ils pourraient avoir conclues depuis novembre 2020.

Il s’agit d’une offre que les opérateurs de centres de données seraient sage de prendre dans l’intérêt d’obtenir un peu de « confort et de perspicacité » dans l’intervalle, dit Israël, mais ce faisant maintenant peut-être les investisseurs en bonne place à long terme aussi.

« Bien que la loi prélifique une période rétrospective de refroidissement de cinq ans, ce qui est très long, si le gouvernement est au courant de l’entente, ce processus réduit à six mois », dit-il.

« Donc, non seulement vous obtenez un peu de confort en lui parlant de votre accord maintenant, mais il pourrait dire: « Ce n’est pas quelque chose que nous allons être intéressés par [scrutinising further]« , mais ils pourraient être – et vous pouvez vous préparer à cela. »

Le gouvernement prévoit que chaque transaction signalée à l’Unité de la sécurité des investissements sera traitée dans les 30 jours ouvrables et a déclaré qu’il s’attend à ce que la « grande majorité des acquisitions » ne nécessitent aucune intervention.

Il va y avoir un grand changement, mais je ne pense pas qu’il va y avoir beaucoup d’intervention

Marc Israël, Blanc & Affaire

Cela est renforcé ailleurs dans l’énoncé d’intention politique de la loi, où le gouvernement affirme que l’utilisation des pouvoirs d’appel du secrétaire d’État sera régie par les « principes de nécessité et de proportionnalité » et ne sera pas utilisée pour « interférer arbitrairement avec l’investissement ».

Il poursuit en disant: »[The secretary of state’s powers are not] visant à limiter l’accès aux marchés pour chaque pays; la transparence, la prévisibilité et la clarté de la législation entourant le pouvoir d’appel sont conçues pour soutenir l’investissement étranger direct au Royaume-Uni, et non pour le limiter.

Israël est également convaincu qu’il n’y aura pas de retard important pour traiter les dates d’achèvement des acquéreurs de centres de données ou des investisseurs dont les transactions sont considérées comme à déclaration obligatoire en vertu de la loi, sur la base des commentaires qu’il a reçus de personnes qui ont déjà signalé leurs transactions à l’équipe de BEIS.

« Ce que nous avons dit du ministère, c’est que sur les quelque 60 à 70 demandes qu’ils ont eues jusqu’à maintenant, ils n’ont pas identifié un seul cas où ils se sont dit : « Oh oui. Nous allons vouloir enquêter là-là par la suite », dit-il. « Il va y avoir un grand changement, mais je ne pense pas qu’il y aura beaucoup d’intervention. »

Néanmoins, les investisseurs doivent se préparer à l’un des trois résultats une fois qu’ils ont informé BEIS d’un accord, ou ont eu une transaction appelée par le secrétaire d’État.

L’entente qu’ils prévoient pourrait être empêchée de procéder ou pourrait être autorisée à aller de l’avant à condition que certaines conditions soient remplies. Dans le meilleur des cas, on pourrait lui donner le feu vert pour terminer comme prévu sans interruption.

Ainsi, alors que les associations professionnelles et le type juridique attendent des détails sur le moment exact où la Loi sur la sécurité nationale et l’investissement entrera en vigueur, pour la communauté des investisseurs des centres de données, il s’agit en fait d’un cas de « statu quo » en ce qui concerne leur appétit continu pour les transactions de fusions et acquisitions.

Steve Wallage, directeur général du cabinet de conseil en stratégie de centres de données Danseb Consulting, affirme que la loi n’est pas « très élevée » à l’ordre du jour des investisseurs en ce moment, mais qu’on en parle avec « espoir ». que la « grande majorité des accords » ne seraient pas préoccupants pour la sécurité nationale.

« Il a tendance à être pris en compte avec d’autres menaces potentielles pour la compétitivité du Royaume-Uni, qui incluent également des domaines tels que les futures lois et réglementations britanniques en ce qui concerne l’Union européenne, telles que le Règlement général sur la protection des données. [GDPR] et la perspective de l’indépendance écossaise », dit-il.

« Le Royaume-Uni est considéré comme très attrayant à l’heure actuelle par les investisseurs mondiaux des centres de données, et – en général – le point de vue d’investissement du Royaume-Uni est qu’il s’agit d’une économie tactile assez légère en matière de réglementation, et que le Brexit est susceptible de le rendre encore plus favorable aux entreprises. »

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