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Les victimes du scandale de la Poste ont vu leurs condamnations pénales annulées en Cour d’appel

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La Cour d’appel a annulé les condamnations criminelles de 39 sous-maîtres qui ont été blâmés et punis pour des manquements comptables causés par des erreurs informatiques.

Après avoir passé de nombreuses années avec des casiers judiciaires pour des crimes qu’ils n’ont pas commis, les sous-maîtres ont gagné leur long combat pour la justice.

Pendant près de 15 ans, certains sous-maîtres ont été envoyés en prison, beaucoup ont été lourdement condamnés à une amende, un grand nombre ont été mis en faillite et des familles ruinées. Il est souvent décrit comme la plus grande erreur judiciaire de l’histoire juridique anglaise et est lié à au moins un suicide.

La décision de la Cour d’appel porte à 45 le nombre total de condamnations de sous-directeurs d’école annulées jusqu’à présent. Six d’entre eux, qui avaient d’abord été condamnés par un tribunal de première instance, avaient interjeté appel devant le tribunal de la Couronne de Southwark en décembre 2020.

Lord Justice Holroyde a déclaré que la Poste n’avait pas enquêté sur les lacunes et de divulguer des informations qui pourraient saper la robustesse d’Horizon, au cours des procès des sous-maîtres. Trois appels ont été rejetés.

Le tribunal a conclu que « les manquements de la Poste à l’enquête et à la divulgation étaient si flagrants qu’ils ont fait de la poursuite de l’une ou l’autre des « affaires Horizon » un affront à la conscience du tribunal ».

Dans une décision dévastatrice pour la Poste, les juges ont déclaré: « En représentant Horizon comme fiable, et en refusant d’accepter toute suggestion contraire, POL [Post Office Limited] effectivement cherché à renverser le fardeau de la preuve : elle traitait ce qui n’était rien de plus qu’un manque à gagner démontré par un système comptable peu fiable comme une perte incontestable, et procédait comme s’il induisait à l’accusé de prouver qu’il n’y avait pas eu de telle perte.

Le tribunal avait déjà entendu des éléments de preuve selon quoi la Poste savait que le système informatique Horizon était défectueux, mais il continuait de poursuivre les sous-maîtres, peu importe.

« Nous concluons que POL savait qu’il y avait de sérieux problèmes quant à la fiabilité d’Horizon. Elle avait clairement l’obligation d’enquêter sur toutes les lignes d’enquête raisonnables, d’examiner la divulgation et de divulguer aux appelants tout ce qui pourrait raisonnablement être considéré comme sapant sa cause. Pourtant, il ne semble pas que POL ait suffisamment examiné ou fait la divulgation pertinente de problèmes ou de préoccupations au sujet d’Horizon dans aucun des cas à un moment donné au cours de cette période », peut-on dire dans la décision.

« Au contraire, elle a constamment affirmé qu’Horizon était robuste et fiable. Il ne semble pas non plus qu’on ait tenté d’enquêter sur les affirmations des MPM [subpostmasters] qu’il doit y avoir un problème avec Horizon. L’incapacité constante de POL d’être ouverte et honnête au sujet des questions qui touchent Horizon ne peut, à notre avis, s’expliquer que par une forte réticence à dire ou à faire quoi que ce soit qui pourrait amener d’autres MPM à connaître ces questions. Les personnes concernées par les poursuites engagées contre les MPM souhaitaient manifestement être en mesure de maintenir l’affirmation selon laquelle les données d’Horizon étaient exactes et qu’elles s’étaient effectivement insurgées sur tout SPM qui cherchait à contester son exactitude.

La décision de la Cour d’appel fait suite à 42 appels de sous-maîtres entendus le mois dernier. La plupart (39) n’étaient pas opposés pour au moins un motif, principalement parce qu’ils n’avaient pas fait l’objet d’un procès équitable, connu sous le nom de « membre 1 ».

Dans son renvoi des appels, la Commission d’examen des affaires criminelles (CCRC), qui a renvoyé les affaires, a déclaré que les déclarations de culpabilité étaient potentiellement dangereuses pour deux raisons. La première était que la preuve informatique utilisée dans les poursuites n’était potentiellement pas fiable (membre 1). La deuxième raison invoquée par la CCRC pour renvoyer les causes était que la Poste savait qu’il n’était pas possible pour les sous-maîtres d’avoir un procès équitable, mais qu’elle procédait de toute façon, ce qui était un « affront à la conscience publique » (membre 2). Les 39 déclarations de culpabilité du sous-maître ont été annulées pour les deux motifs.

« Les défendeurs ont été poursuivis, condamnés et condamnés au motif que les données Horizon doivent être correctes, et l’argent doit donc manquer, alors qu’en fait il ne pouvait y avoir aucune confiance quant à ce fondement », a statué le tribunal.

Condamnations annulées

L’ancienne sous-maître Seema Misra, qui a été condamnée en 2010 pour vol et envoyée en prison alors qu’elle était enceinte, a vu sa condamnation pénale annulée. À la suite de l’arrêt de la Cour d’appel, elle a déclaré : « En octobre 2010, je suis arrivée au tribunal en m’attendant à ce que la justice l’emporte, mais la Poste avait d’autres idées. Ils n’étaient pas préoccupés par mon innocence, mais plutôt par la protection de la réputation de leur système informatique, Horizon, dont j’avais remis en question la fiabilité pour ma défense.

Computer Weekly a révélé le scandale pour la première fois en 2009, avec les histoires de sept sous-maîtres (voir chronologie des articles d’Computer Weekly depuis 2009).

Deux des sous-maîtres interrogés par Computer Weekly en 2009 font partie des appelants qui ont vu leur condamnation annulée.

L’ancien sous-maître Hughie « Noel » Thomas est félicité à l’extérieur du tribunal après avoir fait annuler sa condamnation

Jo Hamilton a été sous-maître à South Warnborough dans le Hampshire entre 2003 et 2005. En octobre 2003, elle a commencé à éprouver des problèmes avec des pertes mystérieuses et n’a pas été en mesure de les expliquer. Hamilton était confrontée à la perspective d’une peine d’emprisonnement et, pour l’éviter, elle a plaidé coupable à de fausses déclarations comptables, bien qu’elle n’ait rien fait de mal.

En 2009, elle a déclaré à Computer Weekly que l’affaire ne traitait pas de la question de l’informatique. Hamilton a plaidé coupable et a reçu une période de probation d’un an. Sa maison a été réhypothéguée pour payer l’argent, et les villageois de South Warnborough ont recueilli £9,000 entre eux pour aider.

Après le jugement, elle a dit: « Je ne peux pas croire qu’il a fallu tant de temps pour atteindre ce jour. Je suis optimiste et je croyais qu’il viendrait. Entendre mon nom lu au tribunal a changé ma vie. Tout ce que je veux, c’est une semaine de congé. Depuis que je suis sous enquête, j’ai dû travailler comme nettoyeur et je ne peux jamais prendre de congé. J’irai travailler demain la tête haute.  Le combat continue et nous n’abandonnerons jamais de chercher justice pour tous.

La Cour d’appel a également annulé la condamnation de Hughie « Noel » Thomas, qui a passé son 60e anniversaire en prison alors qu’il purgeait une peine de 12 semaines après avoir été poursuivi pour faux comptable. En 2009, il a déclaré à Computer Weekly que c’était « l’enfer sur Terre » et qu’il lui avait fallu « beaucoup de temps pour s’en remettre ».

M. Thomas, d’Anglesey, a déclaré: « Enfin, la justice. Cela fait longtemps – 16 ans. Ayant travaillé pour une institution, royale, pendant 42 ans, ayant été traité avec d’autres très mal, et subi des dénégations et des mensonges pendant des années, ce n’est pas une compensation que je suis après, mais ma bonne réputation et l’argent que j’ai perdu et travaillé pour toute ma vie. Enfin, il y a de l’espoir et de la lumière au bout du tunnel pour toutes les parties concernées. Mon plus grand souhait serait de rencontrer les gens derrière la prise de décision en face à face, et de leur demander pourquoi ils ont ruiné la vie de tant de familles. La question serait: « Pourquoi? »

M. Thomas et Mme Hamiltion ont été réenterrés par Hudgell Solicitors. Neil Hudgell, avocat et président exécutif de Hudgell Solicitors, qui représentait 33 des appelants, a déclaré qu’une véritable justice ne peut se produire que si les fonctionnaires de la Poste font maintenant face à une enquête criminelle complète eux-mêmes.

Il a déclaré: « Il est presque impossible de décrire l’impact réel que ce scandale a eu sur la vie de ce groupe de personnes qui ont eu leur réputation et leurs moyens de subsistance si injustement détruits.

« Ce sont des gens honnêtes et travailleurs qui ont servi leur collectivité, mais qui ont dû vivre avec la stigmatisation d’être des criminels de marque pendant de nombreuses années, tout en sachant qu’ils étaient innocents. Ce sera un honneur de se tenir à leurs côtés et d’en arriver là aujourd’hui.

Séparé des enfants

Tracy Feldsted et Janet Skinner, qui ont été emprisonnées après avoir été déclarées coupables, ont également vu leur condamnation annulée. Mme Feldsted avait 19 ans lorsqu’elle a été emprisonnée et Mme Skinner a été séparée de ses deux enfants.

Nick Gould, associé avocat chez Aria Grace Law, qui représentait Feldstad, Skinner et Misra, s’est dit « absolument ravi » pour ses trois clients, mais a ajouté qu’il avait fallu « beaucoup trop de temps pour attendre ».

Après la publication du premier article d’Computer Weekly en 2009, les sous-directeurs de poste qui avaient subi des pertes inexpliquées mais qui avaient été informés par la Poste qu’ils étaient les seuls cas réalisés par la Poste les avaient induits en erreur. Ils se sont réunis et Alan Bates, qui a perdu son bureau de poste après avoir été blâmé pour des déficits comptables, a formé le groupe de campagne Justice for Subpostmasters Alliance (JFSA).

Pendant près de 20 ans, la Poste a vigoureusement nié le système de vente au détail et de comptabilité Horizon, de Fujitsu, pourrait être à l’origine des déficits de compte et a poursuivi les sous-maîtres sur la base des preuves du système. Ce n’est qu’après un jugement accablant de la Haute Cour en 2019 que la Poste a reconnu que le système informatique était à blâmer.

La JFSA a fait campagne à partir de 2009 et, en 2018, la Poste a été Bates et d’autres contre la Poste contentieux collectif.

Démenti de la Poste

Dans ses arrêts de 2019, le juge Peter Fraser de la Haute Cour a conclu que le système Horizon, contrairement aux prétentions de la Poste, n’était pas solide et était sujet à des erreurs susceptibles de causer des pertes inexpliquées. Il a décrit le démenti de la Poste selon laquelle Horizon pourrait être à blâmer comme « l’équivalent du XXIe siècle de maintenir que la Terre est plate ».

Soutien aux sous-maîtres de poste au Court d’appel

Il a également déclaré que la Poste s’était livré à un « comportement oppressif » lorsqu’elle exigeait des sommes d’argent qui ne pouvaient être comptabilisées par les sous-maîtres. La Poste a concédé, présenté ses excuses, accepté de payer £57.75m de dommages et intérêts et a promis de changer ses manières.

Bates a dit des condamnations annulées: « C’est vraiment une excellente nouvelle pour les 39, une véritable parodie de justice qui n’aurait jamais dû être autorisé à se produire, mais qui s’est produite parce que le gouvernement n’a pas réussi à gérer la Poste, dont il avait l’obligation légale de. »

En réponse à la décision de la Cour d’appel, nick Read, directeur général de la Poste, a déclaré : « Je ne doute pas du coût humain des échecs passés de la Poste et de la douleur profonde qui a été causée aux personnes touchées. Bon nombre de ces maîtres de poste impliqués se battent pour obtenir justice depuis longtemps et, malheureusement, certains ne sont pas là pour voir le résultat aujourd’hui et dont les familles ont interjeté appel à leur mémoire. Je suis très ému par leur courage.

Il a ajouté : « L’annulation des convictions historiques est une étape essentielle pour aborder pleinement et correctement le passé alors que je m’emploie à remédier à ces torts le plus rapidement possible et qu’il doit y avoir une indemnisation qui reflète ce qui s’est passé. »

La CCRC a commencé à examiner les allégations de poursuites injustifiées du sous-maître en 2015, et peu de temps après, le jugement de la Haute Cour les a renvoyés en appel, dans le plus grand groupe de renvoi d’erreurs judiciaires potentielles dans l’histoire.

Il pourrait y avoir beaucoup plus d’appels. Entre 2000 et 2015, la Poste, par son pouvoir de poursuivre en privé, a conduit à la condamnation de 736 sous-maîtres. La CCRC a indiqué qu’elle examinait actuellement 22 autres cas. Pendant ce temps, la CCRC écossaise examine actuellement cinq cas.

La présidente de la CCRC, Helen Pitcher, a déclaré à propos de cette décision : « Il s’agit d’une grave erreur judiciaire qui a eu un impact dévastateur sur ces victimes et leurs familles. Chacune de ces convictions a manifestement eu un impact profond et qui a changé sa vie pour les personnes impliquées. La Poste a reconnu à juste titre les manquements qui ont mené à ces affaires et a admis que les poursuites étaient un abus de procédure. Nous espérons sincèrement que des leçons en seront tirées pour éviter que quelque chose de semblable ne se produise ailleurs à l’avenir.

Moment doux-amer

Tim McCormack, un ancien sous-maître qui a fait campagne pour la justice pour les sous-maîtres affectés, a déclaré: « L’annulation aujourd’hui de tant de condamnations est vraiment un moment doux-amer pour moi. Je suis ravi pour tous, mais attristé par le fait que plusieurs ne sont plus avec nous. Je vais porter un toast à la mémoire de Julian Wilson ce soir.

Julian Wilson est mort avant de voir sa condamnation annulée. Sa femme Karen a poursuivi son combat pour la justice.

« Ce n’est pas la fin de la route », a ajouté M. McCormack. « Il ya tellement de questions sans réponse. »

Le président de la Poste, Tim Parker, a déclaré que la Poste était extrêmement désolée de l’impact sur la vie de ces maîtres de poste et de leurs familles causé par des échecs historiques.

« Nous sommes en contact avec d’autres maîtres de poste et les employés de la Poste avec des condamnations pénales de poursuites postales privées passées qui peuvent être touchés, pour les aider à faire appel s’ils le souhaitent, at-il dit.

« La Poste continue de réformer ses activités et sa culture pour s’assurer que de tels événements ne se reproduisent plus. La décision complète des juges de la Cour d’appel publiée aujourd’hui est détaillée, c’est pourquoi la Poste évaluera soigneusement le jugement afin de comprendre quelles mesures supplémentaires pourraient être nécessaires », a déclaré M. Parker.

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