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Les condamnations annulées des sous-maîtres de poste s’accumulent, mais 555 victimes ne se rapprochent pas de la justice

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Le public britannique connaît peut-être maintenant le sort des anciens sous-maîtres de poste qui ont subi des difficultés qui ont changé leur vie aux mains du bureau de poste, qui les a blâmés et punis pour les pertes comptables causées par son propre système informatique.

L’annulation des condamnations pénales injustifiées de sous-maîtres de poste pour des crimes tels que le vol et la fraude fait naturellement la une des journaux, car il y en a eu 63 jusqu’à présent et beaucoup d’autres sont attendus sur un total de 736 condamnés sur la base de preuves informatiques. La poursuite injustifiée des sous-maîtres de poste est décrite comme l’une des plus grandes erreurs judiciaires de l’histoire du Royaume-Uni, et elle n’a pas de correspondance en termes de nombre de poursuites injustifiées.

Cependant, il y a une autre injustice majeure qui se joue en arrière-plan que le gouvernement semble moins désireux de résoudre.

Le même système informatique défectueux, qui a conduit les sous-maîtres de poste à recevoir à tort des condamnations pénales et, dans de nombreux cas, des peines de prison, a également causé des pertes financières et détruit la vie de milliers d’autres.

Une enquête de Computer Weekly en 2009 a révélé pour la première fois le sort des sous-maîtres de poste lors d’entretiens avec sept de ceux qui souffraient aux mains d’un système informatique, qui, à l’époque, selon le bureau de poste, n’avait aucun défaut, mais s’est avéré plus tard être sujet aux erreurs (voir la chronologie ci-dessous pour plus d’informations).

C’est une décennie plus tard, en décembre 2019, qu’un procès devant la Haute Cour s’est terminé, 555 anciens sous-maîtres de poste ayant poursuivi avec succès le bureau de poste. Les sous-maîtres de poste ont affirmé que le système informatique Horizon utilisé dans les succursales était à blâmer pour les déficits comptables, le bureau de poste a déclaré que c’était faux.

Le juge de la Haute Cour Peter Fraser a déclaré que les erreurs d’Horizon pourraient certainement causer des déficits comptables inexpliqués. Il est allé plus loin. Dans son jugement, il a décrit le déni du bureau de poste selon lequel Horizon pourrait être à blâmer comme « l’équivalent du 21ème siècle de maintenir que la Terre est plate ».

Grande nouvelle

C’est à ce moment que le scandale Horizon, qui se déjouait depuis l’introduction du système informatique de Fujitsu en 2000, est devenu une grande nouvelle.

Les 555 sous-maîtres de poste, regroupés au sein de la Justice for Subpostmasters Alliance (JFSA), avaient défait le bureau de poste et ses bailleurs de fonds du gouvernement devant les tribunaux, ouvrant la voie à des centaines d’anciens sous-maîtres de poste pour que leurs condamnations pénales soient annulées. Sans ce groupe de sous-maîtres de poste, le scandale connu aujourd’hui n’aurait peut-être jamais été révélé.

Tous ceux qui ont des condamnations annulées recevront une indemnisation, tous se verront offrir une somme provisoire allant jusqu’à 100 000 £ avant le calcul des montants définitifs.

Les 555 sous-maîtres de poste ont également forcé le bureau de poste à ouvrir un système d’indemnisation pour tous les sous-maîtres de poste touchés par des erreurs d’Horizon afin qu’ils soient indemnisés pour leurs pertes. Environ 2 500 sous-maîtres de poste ont postulé pour le programme, connu sous le nom de programme de déficits historiques, et on estime qu’environ 300 millions de livres sterling de contribuables devraient être utilisés pour payer ce que ces personnes méritent à juste titre.

S’il n’y avait pas eu les 555 sous-maîtres de poste qui ont porté le bureau de poste en justice et ont gagné, malgré le fait que l’organisation appartenant au gouvernement ait jeté environ 100 millions de livres sterling en frais juridiques pour se défendre, rien de tout cela n’aurait été réalisé.

C’est pour cette raison que la décision de la Poste d’exclure les 555 du système d’indemnisation est considérée comme une injustice massive et continue.

Le gouvernement affirme que l’indemnité de 57,75 millions de livres sterling accordée aux 555 sous-maîtres de poste après la bataille de la Haute Cour était un paiement complet et final. Ce qu’il ne rend pas public, c’est qu’après que les sous-maîtres de poste ont payé leurs frais juridiques, qui ont été augmentés par les tentatives de la Poste pour éviter la défaite, ils se sont retrouvés avec seulement 11 millions de livres sterling.

Frais juridiques

Le gouvernement refuse de payer les 46 millions de livres sterling de frais juridiques pour les sous-maîtres de poste, ce qui signifie que ces victimes se retrouvent avec des sommes dérisoires, qui dans de nombreux cas ne couvrent même pas les sommes versées à la Poste couvrant des déficits inexpliqués et, dans certains cas, les frais de voyage que les individus ont amassés pendant leurs campagnes pour la justice.

Ces personnes ont perdu des entreprises, des maisons, des économies de toute une vie et, pour beaucoup, leur santé s’est détériorée en raison du stress. Ils ont été contraints de rembourser des milliers de livres de pertes inexpliquées, qui n’existaient pas réellement. Beaucoup ont évité les poursuites parce qu’ils ont combattu le bureau de poste devant les tribunaux, mais ont été ruinés financièrement.

L’ancien sous-maître de poste Nicola Arch, qui a souffert de déficits comptables inexpliqués, en est un exemple.

En 2002, lorsque le bureau de poste l’a poursuivie pour vol et fausse comptabilité, elle a été déclarée non coupable par la Cour de la Couronne de Bristol, mais a tout perdu dans le processus. Elle se trouve maintenant dans une situation où elle ne tombe pas dans le cadre du programme des déficits historiques du bureau de poste en tant que l’une des 555, et comme elle n’a pas été condamnée, elle est également en dehors de l’indemnisation pour ceux qui ont été condamnés à tort.

« Je suis pénalisé pour m’être défendu. Si j’avais perdu et que j’avais été envoyé en prison, je serais mieux. C’est notre système de justice », a-t-elle déclaré. « J’ai l’impression d’être exempté de tout groupe de victimes. »

Règlement des litiges

En raison des coûts de sa défense et de l’échec de la poursuite, elle a perdu son entreprise, sa maison, sa santé et sa réputation. En tant que l’une des 555 qui ont porté le bureau de poste en justice, elle a reçu £ 8,500 près de 20 ans après sa bataille judiciaire initiale avec le bureau de poste. Cela faisait partie du règlement du litige devant la Haute Cour après que l’argent a été laissé après l’attribution des dépens aux requérants.

La tension émotionnelle a été énorme sur Mme Arch et d’autres. « Mon père est mort il y a 16 ans, donc je ne saura jamais rien de tout cela et mon fils de 16 ans ne connaît que sa mère impliquée dans le scandale de la Poste », a-t-elle déclaré.

Jo Hamilton, ancienne sous-maître de poste et membre de la JFSA, également membre du groupe de 555 personnes, a vu sa condamnation pénale pour fausse comptabilité annulée par la Cour d’appel en avril.

Elle recevra une indemnisation pour la condamnation injustifiée. Sur le 555 qui s’est vu refuser une compensation équitable, elle a déclaré: « Tant qu’il n’y aura pas de souffle dans mon corps, je continuerai à me battre contre cela. C’est tellement faux, c’est dégoûtant.

Il y a une forte pression publique et politique pour que le gouvernement réperaère un tort en rémunérant équitablement les sous-maîtres de poste qui ont révélé l’ampleur réelle du scandale. Son homologue conservateur James Arbuthnot, qui fait campagne pour la justice depuis qu’il a pris en charge le cas de Hamilton en tant que député il y a de nombreuses années, a déclaré que le règlement dans le litige avait été injustement imposé aux sous-maîtres de poste et que le gouvernement devrait « cesser de se cacher derrière elle, mais plutôt le mettre de côté ».

« Le Premier ministre a dit qu’il fallait s’occuper des sous-maîtres de poste, et le ministre en charge de la Poste, Paul Scully, a dit qu’ils devaient tous être rémunérés équitablement.  Si les deux ministres ne se mentent pas à présent sur leur parole, cela ajoutera encore plus de honte à la manière dont les sous-maîtres de poste ont été traités.

Le gouvernement est bien conscient de cette injustice et en a discuté directement avec certaines des victimes. Lors d’une réunion zoom en mai, à laquelle a assisté le premier ministre Boris Johnson, le ministre du Ministère des affaires, de l’énergie et de la stratégie industrielle (BEIS), Paul Scully, a promis aux anciens sous-maîtres de poste Tracy Felstead, Dionne Andre et Michael Rudkin que le gouvernement travaillerait avec eux et avec d’autres victimes pour s’assurer qu’ils soient rapidement et équitablement indemnisés pour la dévastation que le scandale Horizon avait causée à leur vie.

Totalement injuste

Au cours de la réunion, Rudkin a déclaré à Scully et Johnson: « C’est totalement injuste. Je sais que vous regardez le terme juridique qu’il s’agit d’un règlement complet et final pour le 555, mais quand vous retirez les frais juridiques, la plupart des sous-maîtres de poste ont en fait obtenu moins que les montants qu’ils ont remboursés qu’ils ont été blâmés à tort pour avoir pris. Scully a déclaré: « Je comprends tout à fait cela, et c’est quelque chose que nous devons partir et réfléchir. Je veux le faire le plus rapidement possible parce que vous avez attendu assez longtemps.

Andre a dit à Johnson et Scully: « Nous nous sommes battus pendant des années et des années devant les tribunaux pour amener les gens à voir ce qui s’est passé, et maintenant vous êtes allés voir tous les autres, non impliqués dans le litige, et nous avons dit: ‘OK, nous allons vous donner votre argent’. Nous ne voulons rien que nous ne méritons pas, nous voulons ce qui est juste et ce qui est juste.

Elle a ajouté qu’il n’est pas nécessaire que le gouvernement trouve une indemnisation plus équitable, car tous les calculs ont été effectués par l’équipe juridique des 555 sous-maîtres de poste dans le cadre de la GLO. Cela fait maintenant quatre mois que Scully a promis de régler les choses le plus rapidement possible et Rudkin a déclaré qu’il n’avait même pas été contacté à ce sujet.

Dans un message adressé aux membres de la JFSA, Alan Bates, qui a formé le groupe en 2009 et dirigé les 555 devant les tribunaux, a déclaré: « Il est très douteux qu’il y ait ne serait-ce qu’une des 555 victimes initiales qui a intenté l’action civile initiale contre Post Office qui estime qu’elles ont maintenant eu justice et réparation financière pour ce que Post Office leur a fait

« Malgré les jugements tout à fait accablants de la Cour, l’expérience des 555 victimes au cours de nombreuses années est que la Poste et le gouvernement n’ont guère plus que la malveillance susmentionnée lorsqu’ils traitent avec les 555, déterminés à les faire continuer à souffrir financièrement pour avoir osé exposer publiquement leurs manquements à gérer et à superviser le bureau de poste de la manière dont ils avaient l’obligation légale de le faire.

« La preuve à l’en est clairement dans la façon dont ils ont refusé de pay les coûts de 46 millions de livres sterling de l’action en justice que le groupe de victimes a dû payer parce que le bureau de poste et le gouvernement ont manqué à leurs devoirs.  Post Office a même refusé de permettre au groupe de victimes d’entrer dans son programme de déficit historique pour récupérer les 8,5 millions de livres sterling qui leur ont été retirés à tort en raison du système Horizon défectueux de La Poste pendant la période où ils servaient les sous-maîtres de poste.

Arbuthont a déclaré à Computer Weekly: « Cette horrible saga d’injustice, d’intimidation, de tromperie et de cruauté doit prendre fin, dès maintenant. »

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