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L’enquête Horizon de la Poste devrait obtenir un statut statutaire avec des pouvoirs plus étendus

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L’enquête gouvernementale sur le scandale Horizon de la Poste devrait être rendue légale avec le pouvoir de contraindre les témoins et les éléments de preuve.

Selon Sky News, le gouvernement annoncera bientôt que l’enquête en cours dirigée par Sir Wyn Williams sera statutaire, élargissant les pouvoirs dont a la disposition de l’ancien juge de la Haute Cour. Une telle mesure tempérerait les craintes des victimes et des militants que la sonde existante soit un « blanchissement ».

Le gouvernement a répété à maintes reprises que l’enquête demeurera non législative pour s’assurer qu’elle arrive rapidement à une conclusion – même si elle a eu lieu récemment à la Chambre des communes le mois dernier. Mais la pression monte de la part des sous-maîtres victimes du scandale, des politiciens, des journalistes et d’un public de plus en plus exaspéré.

Le scandale Horizon a vu la Poste blâmer et poursuivre les sous-maîtres pour des crimes financiers lorsque des déficits comptables inexpliqués sont apparus dans le système informatique qu’ils utilisent dans les succursales. Peu après l’introduction du système en 1999, les sous-maîtres ont commencé à subir des pertes inexplicables.

Au total, 736 personnes ont été poursuivies et beaucoup ont été envoyées en prison et des milliers d’autres ont dû utiliser leur propre argent pour rattraper leurs pertes, beaucoup ont été saccagées et les moyens de subsistance et les vies ont été ruinées. Les sous-maîtres ont toujours affirmé que le système informatique pouvait être responsable des erreurs, mais la Poste a toujours nié que cela était possible. Un juge de la Haute Cour a jugé en décembre 2019 que les sous-maîtres avaient raison.

En 2009, Computer Weekly a raconté l’histoire de sept sous-maîtres affectés par les problèmes, ce qui a conduit à beaucoup plus qui avaient subi des pertes à venir (voir la chronologie ci-dessous pour la couverture hebdomadaire de l’ordinateur du scandale).

Depuis que 39 sous-directeurs de poste ont vu leurs condamnations pénales annulées par la Cour d’appel le 23 avril, la couverture médiatique a été intense et, après des années de campagne, les sous-maîtres ont finalement attiré l’attention du public. Jusqu’à présent, 47 condamnations ont été annulées.

Une enquête statutaire a toujours été exigée par les sous-maîtres et leurs partisans. Ils veulent que les personnes qui ont pris les décisions qui ont mené au scandale soient identifiées.

Une telle enquête semblait probablement à la suite de la promesse de Boris Johnson d’en avoir une à la suite de la décision de la Haute Cour de décembre 2019 qui a justifié les sous-maîtres. Toutefois, l’enquête sur les pouvoirs des renseignements sur l’horizon de la Poste qui a été annoncée par la suite n’a pas le statut d’enquête législative, ce qui signifie qu’elle ne peut pas obliger les témoins à y assister. Cela a été décrit comme un « blanchissement » par les sous-maîtres et « un cop-out cynique » par la campagne peer James Arbuthnot.

La Justice for Subpostmasters Alliance (JFSA), qui fait campagne pour la justice pour les personnes touchées par le scandale Horizon, a refusé de participer à l’enquête estimant que les plans actuels permettront au gouvernement de « le brosser sous le tapis ».

La JFSA a demandé un contrôle judiciaire de l’enquête. En mars, alan Bates, fondateur et ancien sous-directeur de la JFSA, a envoyé une lettre juridique officielle, connue sous le nom de lettre de protocole de pré-action, à Paul Scully, ministre responsable de la Poste au département des affaires, de l’énergie et de la stratégie industrielle (BEIS), informant BEIS de son intention de le soumettre au tribunal à ce sujet.

Dans la lettre adressée au BEIS en mars, les avocats de la JFSA, Howe & Co, écrivaient : « M. Bates estime qu’une enquête non statutaire (même avec un mandat révisé) ne permettrait pas d’enquêter correctement sur des questions évidentes et importantes d’intérêt public. En effet, une enquête non législative n’a pas le pouvoir d’obliger la présence de témoins ou d’obliger la production de preuves, et elle ne prend pas non plus de preuve sous serment », a-t-il déclaré.

« Il est peu probable que des témoins de la Poste ou de Fujitsu témoignent volontairement de l’implication de ces parties dans le scandale, de leur connaissance des failles du système Horizon au moment où les demandes de paiements aux sous-maîtres ont été faites, ou de leur rôle dans les poursuites intentées contre des centaines de sous-maîtres sur des preuves peu fiables et potentiellement parjure. »

La JFSA a d’abord demandé à BEIS de décider d’ici la mi-avril « de se porter volontaire ou non pour restructurer le blanchissage actuel [inquiry] comme une enquête législative, et sinon, nous devrons demander au tribunal. Le délai a été prolongé après les demandes de plus de temps de BEIS.

Computer Weekly a également écrit à Boris Johnson en février au sujet des demandes de la JFSA pour une enquête statutaire.

Le Premier ministre n’a pas répondu directement, mais BEIS a déclaré: « Les ministres ont rencontré, et entendu un certain nombre d’histoires de maîtres de poste et il est impossid’ignorer l’impact horrible que le différend Horizon et les affaires judiciaires ont eu sur les maîtres de poste touchés.

« La décision de la Cour d’appel d’annuler 39 condamnations marque une autre étape importante pour les maîtres de poste touchés par le différend Horizon. Toutefois, compte tenu de l’impact très grave que cela a eu sur de nombreux maîtres de poste, il reste encore beaucoup à faire. C’est pourquoi nous avons mis sur pied l’enquête sur les services publics Horizon de la Poste, présidée par Wyn Williams, afin de comprendre et de reconnaître ce qui s’est passé relativement à Horizon, et de veiller à ce qu’il y ait un résumé public des défaillances qui se sont produites au bureau de poste afin que cette situation ne puisse jamais se reproduire.

« L’enquête sur les données de l’horizon de poste a été mise en place telle qu’elle est actuellement constituée, afin d’obtenir les réponses que les maîtres de poste concernés recherchent en temps opportun. L’enquête devrait être aussi approfondie et solide qu’une enquête législative, mais donner au président une plus grande souplesse pour déterminer comment elle est menée. Avec les engagements de coopérer pleinement avec l’enquête de la Poste, Fujitsu, UK Government Investment (UKGI), et bien sûr BEIS, il ne semblait pas nécessaire de rétablir l’enquête avec les pouvoirs de contraindre des preuves et des témoins. »

Selon Sky News, des sources de Whitehall ont déclaré Wyn Williams a demandé au secrétaire d’affaires, Kwasi Kwarteng de rendre l’enquête légale. Interrogé sur le rapport, un BEIS ( BEIS ) porte-parole a déclaré: « Toutes les parties se sont engagées à coopérer avec l’enquête indépendante en cours, qui continue de progresser sous la présidence de Wyn Williams. »

L’avocat Paul Marshall de Cornerstone Barristers, qui a travaillé sur trois affaires de poursuites injustifiées contre un sous-maître, a déclaré : « Il m’est toujours apparu, à la lumière de ce que les tribunaux ont révélé, qu’une enquête non législative du genre de celle que BEIS a nommée Wyn Williams pour entreprendre était, sans manquer de respect à Wyn Williams, un peu plus qu’une sop politique édentée pour apaiser et détourner l’indignation du public.

« C’est parce que la mission de l’enquête de Williams a abordé une question qui me semble sans importance – essentiellement les causes de l’échec d’Horizon. Les vraies questions posées d’urgence par l’arrêt de la Cour d’appel du 23 avril 2021 n’ont rien à voir avec l’échec d’Horizon, qui n’est pas intéressant et était en perspective depuis 1999. Les vraies questions sont d’une part qui savaient quoi, quand, sur sa propension à l’échec et, d’autre part, qui, à la Poste, à Fujitsu et dans le propriétaire de la Poste – le gouvernement – étaient prêts à voir des gens emprisonnés et privés de justice dans un plan impitoyable de tromperie destiné à protéger la marque postale à tout prix; un plan qui, dans un curieux coup de chance de la justice a laissé la marque toxique et peut-être sans valeur.

Son homologue conservateur James Arbuthnot, qui fait campagne pour les sous-postes depuis plus d’une décennie, a déclaré qu’une enquête législative serait une « excellente nouvelle ».

Il a ajouté: « Tant qu’il n’y a pas de compensation appropriée et que le gouvernement n’accepte pas que l’accord de règlement ait été injustement imposé aux sous-maîtres, nous ne pouvons pas nous reposer. »

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