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Le peuple britannique se réveille au scandale qui s’est produit sous son nez

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Une enquête publique statutaire sur le scandale Post Office Horizon a entendu cette semaine des histoires de mauvais traitements infligés aux travailleurs des postes à peine croyables dans les temps modernes.

Les personnes blâmées et punies pour les lacunes comptables causées par des erreurs informatiques rendues publiques avec leurs histoires mettront la pression sur le gouvernement, la Poste et le fournisseur informatique Fujitsu, « qui deviendra écrasante ».

Au moment d’écrire ces lignes, 15 victimes de la plus grande erreur judiciaire de l’histoire moderne du Royaume-Uni ont courageusement raconté leurs histoires poignantes, et beaucoup d’autres devraient faire de même dans les prochaines semaines. Les déclarations ont été diffusées au public en direct sur la chaîne YouTube de l’Enquête Horizon, où les déclarations précédentes sont également disponibles.

Quand, en 2019, Lord Justice Coulson, à la Cour d’appel, a comparé le traitement des sous-maîtres de poste par le bureau de poste à la façon dont les propriétaires d’usines victoriennes traitaient leurs travailleurs, il faisait référence aux clauses contractuelles injustes, mais les déclarations entendues cette semaine révèlent également la souffrance infligée à ces personnes comme une injustice d’une autre époque.

Pendant près de deux décennies, les sous-maîtres de poste ont été emprisonnés, ruinés financièrement et ont vu leur vie déchirée d’autres manières après que le bureau de poste les a blâmés pour des lacunes comptables, qui ont finalement été causées par des bogues dans le système informatique Horizon qu’il a introduit en 2000. Plus de 700 d’entre eux ont été poursuivis et des centaines, voire des milliers, d’autres ont subi des pertes financières qui ont changé leur vie.

Sensibilisation croissante du public

Alors que les victimes racontaient leurs histoires cette semaine, le scandale Post Office Horizon est finalement entré dans la conscience du public. Les audiences ont révélé comment les sous-maîtres de poste étaient laissés dans le dénuement, devaient emprunter de l’argent pour survivre, souffraient de relations familiales et de ruptures d’amitié, étaient emprisonnés en laissant des enfants sans parents, souffraient de problèmes de santé, se sentaient humiliés et étaient ostracisés par leurs communautés. La liste est longue.

Souvent piliers de leur communauté, gérant des succursales locales de la Poste, leur service à la clientèle amical cachaient les niveaux inimaginables de stress qu’ils subissaient en raison d’erreurs dans le système informatique utilisé dans les succursales.

Mais malgré la familiarité du sous-maître de poste local pour la plupart des gens, c’est une histoire qui est passée sous le radar pour la plupart du public.

Les choses pourraient changer. Cette semaine, des victimes ont raconté leur histoire. Les audiences sont douloureuses pour ceux qui témoignent et difficiles à regarder, mais essentielles si l’on veut que justice soit faite. Ils ont déjà fait la une d’un journal national, ce qui n’est jamais arrivé auparavant, ce qui est difficile à croire pour quiconque a regardé les audiences cette semaine.

Computer Weekly enquête sur le scandak depuis 2008, après avoir été contacté pour la deuxième fois par une victime. Le premier contact d’un sous-maître de poste souffrant de pertes inexpliquées a eu lieu en 2002, mais c’était en 2009 lorsque le premier rapport a été publié par Computer Weekly. (Voir la chronologie ci-dessous pour tous les articles de Computer Weekly sur le scandale.)

Près de 13 ans plus tard, beaucoup de choses ont été accomplies. Les sous-maîtres de poste qui ont déclaré que les pertes avaient été causées par le système informatique Horizon ont été justifiés lorsqu’ils ont prouvé devant la Haute Cour qu’Horizon était à blâmer, que des condamnations pénales injustifiées ont été annulées, que le gouvernement a mis de côté 1 milliard de livres sterling pour indemnisation et qu’en mai 2021, une enquête publique statutaire a été annoncée.

Mais il reste encore beaucoup à faire. Les victimes attendent toujours d’être indemnisées, certaines étant laissées de côté, et personne n’a été tenu de rendre des comptes.

Pression croissante

Lorsqu’on leur a demandé ce qu’elles voulaient de l’enquête, presque toutes les victimes ont répondu qu’elles voulaient que les responsables paient pour ce qu’elles ont fait. Le public l’exigera après avoir entendu les histoires, et la pression sur les organisations impliquées « deviendra écrasante », selon le pair conservateur James Arbuthnot.

À ce jour, a-t-il dit, le gouvernement n’a montré « aucune urgence » à rectifier le tir, mais a affirmé que les déclarations des victimes devraient aider à « renforcer la pression publique sur le gouvernement, la Poste et Fujitsu ».

« Il est absolument essentiel que les victimes puissent raconter leur histoire à l’enquête – pas seulement pour leur propre besoin psychologique, mais parce que dans de nombreux cas, c’est la première fois. [the public has] entendu la nature horrible de ce qui s’est passé », a déclaré Arbuthnot.

Arbuthnot fait campagne pour la justice pour les sous-maîtres de poste depuis plus d’une décennie après avoir aidé un sous-maître de poste touché, Jo Hamilton, dans son ancienne circonscription du Nord-Est du Hampshire.

Il a déclaré que les histoires des victimes commençaient à avoir un impact et que la pression commençait à s’accumuler, « bien qu’elle soit toujours dans les contreforts ».

Selon Arbuthnot, certains n’ont pas encore été impliqués dans le scandale, comme les régulateurs et les auditeurs de Fujitsu. « Nous allons devoir comprendre leur rôle dans tout cela. Les individus seront tenus de rendre des comptes. Jusqu’à présent, cela ne s’est pas produit, mais je pense que cela arrive sur la piste. »

Arbuthnot estime que, malgré les limites imposées par le mandat de l’enquête, le juge à la retraite de la Haute Cour, Wyn Williams, fait le meilleur travail possible. « Il semble avoir ignoré ces limites et va, par exemple, se pencher sur la rémunération. Je suis impressionné par la façon dont il gère l’enquête. »

Kevan Jones, député travailliste de North Durham, a commencé à soutenir la lutte pour la justice lorsqu’il s’est occupé du cas de l’électeur Tom Brown, un sous-maître de poste qui a été blâmé pour des pertes inexpliquées.

Il a dit que le gouvernement devrait faire mieux et que les déclarations des victimes l’obligeraient à le faire. « Ces déclarations des victimes sont vitales. C’est une bonne chose que leurs voix soient écoutées maintenant, parce que si vous remontez une décennie en arrière, elles n’ont pas été écoutées. »

Jones a fait l’éloge des victimes qui ont souffert et combattu pendant si longtemps. « Ce qui est remarquable chez les individus, c’est à quel point ils ont été stoïques tout au long de la rencontre et n’ont pas abandonné », a-t-il déclaré, ajoutant que c’était une tragédie que certains soient morts avant d’obtenir justice.

Les victimes devraient obtenir une indemnisation complète, a-t-il déclaré, mais a ajouté qu’aucun montant d’indemnisation ne pourrait réparer ce que la Poste a fait.

« Les individus doivent être tenus responsables, y compris une succession de ministres du gouvernement qui ont cru les fonctionnaires au fil des ans », a ajouté Jones. « Le gouvernement a un siège au conseil d’administration de la Poste, alors qu’est-ce qui a été dit aux ministres par ces personnes? Ces personnes doivent rendre des comptes. »

Il a déclaré qu’il devrait y avoir une enquête sur la conduite de la Poste lors du litige collectif de la Haute Cour intenté contre lui.

« Ce qui me touche vraiment, c’est que même après l’affaire Horizon de 2019 devant la Haute Cour, lorsque nous savions que des mensonges avaient été racontés, la Poste et son conseil d’administration étaient toujours prêts à dépenser des dizaines de millions de livres pour défendre l’indéfendable. Cet argent a dû être approuvé par des ministres et des hauts responsables du gouvernement », a déclaré Jones.

« Des décisions délibérées ont été prises par des personnes au pouvoir. Nous connaissions les preuves sur le système, mais le pouvoir de l’État et l’argent ont été utilisés pour empêcher la vérité de sortir. Ce n’était pas un hasard. Il s’agissait d’actions délibérées, et les personnes qui les ont prises doivent être tenues pour responsables. »

Découvrir la vérité

Andrew Bridgen, député conservateur de North West Leicester, s’est également impliqué après avoir été approché par un électeur en 2010. Son électeur, Michael Rudkin, a été une autre victime du scandale Horizon.

Bridgen a déclaré à Computer Weekly: « Nous devons voir ce que l’enquête publique aboutit. Je crois que cela arrivera à la vérité, et la vérité sera assez laide. Le public est déjà horrifié et je pense que les gens seront consternés lorsque l’ampleur de la dissimulation au fil des ans sera révélée. »

Il a appelé à faire plus pour identifier le nombre de personnes touchées par les erreurs d’Horizon.

« Nous devons voir ce que l’enquête publique aboutit. Je crois que cela arrivera à la vérité, et la vérité sera assez laide. Le public est déjà horrifié et je pense qu’il sera consterné lorsque l’ampleur de la dissimulation au fil des ans sera révélée. »

Andrew Bridgen, député

Bridgen a estimé que jusqu’à 5 000 sous-maîtres de poste avaient probablement été touchés par les erreurs d’Horizon au fil des ans, mais beaucoup auraient simplement remboursé les pénuries, croyant qu’ils étaient en faute.

« Ce ne sont pas seulement ceux qui ont été poursuivis, mais probablement 4 000 à 5 000 autres qui ont été contraints de rembourser leur argent. Je connais beaucoup de gens qui ont toujours dit qu’ils n’avaient jamais pris d’argent mais qu’ils étaient obligés de payer. »

Les déclarations des victimes révèlent des « histoires poignantes et tragiques », a déclaré Darren Jones, député travailliste et président de la commission parlementaire sur les entreprises, l’énergie et la stratégie industrielle (BEIS). « C’est vraiment courageux de la part de ces victimes d’aller à l’enquête et de revivre [their experiences], en donnant un témoignage public.

Jones a déclaré qu’il y aurait une pression accrue sur les individus pour expliquer leur rôle dans le scandale. « L’enquête n’est pas mise en place pour demander des comptes aux individus, mais le fait que l’enquête ait finalement été rendue légale signifie que Wyn Williams a le pouvoir d’appeler des individus à témoigner. »

Il a ajouté que le comité BEIS appellera également ces personnes une fois l’enquête statutaire terminée. « Je ne sais pas ce que cela signifiera pour ces personnes parce qu’il est clair que l’enquête statutaire et notre comité parlementaire n’ont pas le pouvoir de poursuivre, alors ce serait une question pour la police et le Service des poursuites de la Couronne pour décider s’il y avait un fondement criminel à des poursuites. Je suis sûr que d’autres avocats examineront également les implications en droit civil. »

Fujitsu, le fournisseur du système informatique défectueux Horizon, a jusqu’à présent échappé à toute réprimande, mais il y a des appels pour qu’il soit tenu responsable.

« Dans une situation normale de litige commercial, il serait tout à fait normal qu’une entreprise comme la Poste fasse une demande reconventionnelle contre une entreprise comme Fujitsu pour recouvrer les coûts des réclamations contre elle », a déclaré Jones.

« La seule différence ici est que le bureau de poste appartient au gouvernement, et donc le bureau de poste demande au public de payer, ce qui est la bonne chose à faire parce que c’est le moyen le plus rapide d’obtenir une indemnisation pour les victimes, mais j’espère que le bureau de poste et le gouvernement envisagent une demande reconventionnelle contre Fujitsu. »

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