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Clickwork et exploitation de la main-d’œuvre dans l’économie numérique

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Chaque jour pendant près de deux ans, Josh Sklar se levait, se rendait au bureau et passait la journée à passer au crible la pornographie juvénile, les mutilations animales et les discours de haine. Travailler comme modérateur de contenu pour Facebook n’était en aucun cas un travail de rêve, mais à l’époque en 2019, un travail de bureau de 18 $ l’heure semblait attrayant.

Malgré « l’armure » qui se développe naturellement dans un travail comme celui-là, Sklar dit que certaines vidéos réussiraient toujours à passer à travers. Il raconte le jour où il s’est formé pour l’équipe de mise en danger des enfants – des modérateurs spécialisés dans la surveillance du contenu pédopornographique sur Facebook – et a regardé des exemples de vidéos du type de contenu qu’ils devraient s’attendre à voir dans le rôle. « Le simple fait de voir la confusion dans les yeux de ce petit enfant – c’était vraiment bouleversant », dit-il. « C’était l’un de ces moments où vous sentez quelque chose changer dans votre compréhension. »

Le soutien en santé mentale de Facebook – ou, plus précisément, de l’employeur externalisé Accenture – était presque inexistant, dit Sklar. Le personnel avait des séances obligatoires avec des coachs de bien-être – qui n’étaient parfois que des « coachs de vie » professionnels plutôt que des thérapeutes formés – lorsqu’on leur offrait des conseils de méditation ou qu’on leur disait d’imaginer des formes colorées pour essayer de résoudre l’impact du contenu extrême qu’ils voyaient chaque jour.

« Ce qui devient le plus éprouvant à ce sujet, c’est juste la combinaison de monotonie et de grossièreté – cela fait en fait partie de ce qui est bouleversant à ce sujet », dit-il. « Vous savez, si vous commencez à ne pas laisser les choses vous arriver, vous commencez à vous sentir comme une personne très différente. Vous avez cette armure où vous êtes tout le temps monotonement contrarié. »

Les modérateurs de contenu comme Sklar sont peut-être l’un des cas les plus extrêmes des problèmes auxquels sont confrontés les travailleurs du clic – essentiellement, les personnes qui gèrent le travail étendu mais de base à forte intensité de main-d’œuvre qui sous-tend l’économie technologique moderne. Le terme est large – il peut tout aussi bien se référer aux employés temporaires d’Amazon invités à parcourir manuellement chaque image de vidéo dans une quête pour former son programme voué à l’échec de livraison par drone comme il peut s’agir de la multitude de personnes, souvent dans le tiers monde, qui remplissent des enquêtes ou répondent en masse à des questions pour les entreprises.

Souvent, il est défini par de bas salaires, de longues heures de travail, de mauvaises conditions et une séparation complète des autres travailleurs. Souvent ignorée ou supposée être un travail effectué par des machines plutôt que par des personnes, cette nouvelle « ligne d’usine numérique » devient de plus en plus le visage de l’exploitation moderne du travail.

« Vous trouvez certaines de ces histoires d’horreur de réfugiés vivant dans des bidonvilles, entassés dans ces bidonvilles où tout le monde est sur un ordinateur en train de faire ce genre de travail en ligne », explique James Muldoon, responsable de la recherche numérique au groupe de réflexion Autonomy.

Mise à l’échelle du travail de clic

Muldoon a récemment rédigé un rapport sur le microtravail, une forme spécifique de travail par clic qui voit des dizaines, voire des centaines de milliers de personnes dans le monde entier travailler sur des tâches extrêmement spécifiques, telles que répondre à des enquêtes.

Il a constaté qu’au Royaume-Uni seulement (qui a une main-d’œuvre de microtravail relativement petite), 95% gagnent moins que le salaire minimum pour ce travail, près de deux micro-travailleurs sur trois gagnent moins de 4 £ de l’heure et un microtravail sur cinq n’a pas d’autre travail rémunéré. Au Royaume-Uni au moins, beaucoup de ces personnes feront du microtravail pour compléter leur revenu – contrairement aux pays moins développés économiquement, où c’est souvent le seul travail de quelqu’un.

« Il y a des gens dans certains pays en développement qui sont essentiellement des exécutants de tâches en ligne à temps plein », explique Muldoon. « Nos recherches ont montré que vous parlez d’un salaire parfois inférieur à 6 000 £ par an. Je ne pense pas que la violation soit moins flagrante [in the UK] tout simplement parce qu’il s’agit souvent d’un revenu supplémentaire. Exploiter le travail de quelqu’un est mauvais, peu importe combien vous le faites. »

Bien que le microtravail puisse se situer à l’extrémité la plus extrême du spectre, ces industries invisibles couvrent toute la longueur et l’étendue de l’économie. Bien que les chiffres soient loin d’être certains, la main-d’œuvre de l’économie à la demande – dont le clickwork représente une part solide – a presque triplé de taille pour atteindre 4,4 millions depuis 2016. selon les recherches du TUC.

« Tout s’est développé très rapidement à partir d’une petite base », explique Jeremias Adams-Prassl, auteur de L’humain en tant que service et un expert de l’avenir du travail. « Mais je pense que la tendance est plus que cela – en fait, beaucoup de travail plus traditionnel a commencé à être mis en place et conçu de la même manière. »

« Le véritable tour de passe-passe est plus profond. C’est l’ensemble de l’industrie – en gros toutes les entreprises technologiques – qui convainc les gens qu’ils ne sont pas des employés. »

James Muldoon, Autonomie

Adams-Prassl cite la façon dont la surveillance numérique des employés, qui devient de plus en plus courante, trouve ses racines dans l’économie des petits boulots: « Ces tendances commencent déjà à se répercuter sur les lieux de travail ordinaires. »

Prenez l’industrie cinématographique. Souvent considérés comme le vestige de super-héros ou d’êtres fantastiques, les effets visuels numériques et les images de synthèse sont devenus un tel aliment de base de l’industrie cinématographique ces dernières années que presque aucun film n’est réalisé sans eux. même dans des conversations apparemment normales. « Sans effets visuels numériques, il n’y a pas d’industrie cinématographique », explique Joe Pavlo, un vétéran de près de 30 ans dans l’industrie des effets visuels et chef du syndicat BECTU, branche des travailleurs des effets visuels. « Mais en tant que main-d’œuvre, nous sommes traités comme une sorte de ressource facilement désactivée et activée – et fondamentalement, les heures supplémentaires illimitées et non rémunérées sont l’arme de choix. »

Pavlo dit que sur les pires projets, il a régulièrement travaillé 100 heures par semaine – plus de 14 heures par jour, sept jours par semaine – tandis que l’industrie dans son ensemble est définie par des contrats à durée déterminée extrêmement courts de quelques mois seulement, dont le renouvellement est retenu sur le personnel dans le but de les faire sacrifier en arrêtant le travail et en voyant la famille pendant des semaines dans les projets les plus intenses.

Tout ce travail de clic large, sous quelque forme que ce soit, est régi par quelques caractéristiques clés. Tout d’abord, l’externalisation est partout. Cela peut prendre deux formes. Dans le cas des modérateurs de contenu comme Sklar, c’est qu’ils travaillent littéralement pour une autre entreprise pour le compte de Facebook. Mais cela s’étend également au travail indépendant – la même idée qui sous-tend l’économie à la demande au sens large selon laquelle les employés ne travaillent pas pour l’entreprise en question parce qu’ils sont des « entrepreneurs tiers ».

« Le véritable tour de passe-passe est plus profond », explique Muldoon d’Autonomy. « C’est l’ensemble de l’industrie – en gros toutes les entreprises de technologie – qui convainc les gens qu’ils ne sont pas des employés. »

Monotonie atomisée

Les emplois eux-mêmes sont généralement – comme pour les micro-travailleurs gagnant 4 £ de l’heure – mal payés. Même si le salaire de base est adéquat, il y a encore souvent des problèmes autour des conditions de travail – comme avec le manque de soutien en santé mentale entièrement formé pour les modérateurs de contenu Facebook. Mais quel que soit le sous-ensemble de clickwork dont vous parlez, un thème récurrent traverse : sa monotonie.

Quand Adam Smith, souvent considéré comme l’ancêtre du capitalisme moderne, a écrit pour la première fois sur l’importance de la division du travail (essentiellement l’hyper-spécialisation des tâches comme sur une ligne d’usine), il craignait que la « torpeur » des travailleurs contraints aux mêmes tâches répétitives ne les laisse plus proches des machines que des personnes, incapables de fonctionner et de gérer « même les devoirs ordinaires de la vie privée ».

C’était le même problème qui tourmentait Henry Ford quand il a introduit ce qui est considéré comme la première ligne de fabrication moderne dans son usine automobile Ford à Detroit en 1913. Ce genre de monotonie industrielle a ensuite défini le mouvement syndical et ouvrier pour le siècle suivant.

La principale différence avec ces lignes d’usine numérique modernes, selon ceux à qui Computer Weekly a parlé, est que le travail est plus disparate et moins tangible.

Une partie de cela est liée au travail lui-même – le travail logiciel est toujours plus difficile à imaginer que le travail matériel. Parce que les gens ne peuvent pas « le tenir dans leur main », comme le dit Pavlo à propos des effets visuels, le travail lui-même semble plus facile à exploiter et à pousser des cibles irréalisables. « Tout le monde pense que si ce n’est pas réel, ce n’est pas aussi précieux », dit-il.

Cela ne s’ajoute que si les gens ne comprennent pas la technologie en jeu et supposent que tout ce travail est simplement automatisé, uniquement parce qu’ils ne peuvent pas voir la main-d’œuvre elle-même. L’un des plus grands sites de microtravail, par exemple, est Mechanical Turk d’Amazon – nommé ironiquement d’après un « robot » jouant aux échecs du 18ème siècle qui, il s’avère, était en fait exploité par une personne cachée dans les coulisses.

Mais c’est aussi le fait que les travailleurs eux-mêmes sont beaucoup moins visibles. Par exemple, contrairement à la ligne d’usine, il n’y a pas d’usine physique. Au mieux cloisonné dans un vaste réseau d’employeurs externalisés ou travaillant à distance dans d’innombrables foyers différents, généralement dans des pays du tiers monde où les salaires peuvent être plus bas et où le droit du travail est laxiste, il est difficile de vraiment évaluer la taille de la main-d’œuvre du travail par clic, et encore moins de pouvoir s’organiser physiquement, comme le faisait le travail manuel aux 19e et 20e siècles.

« Ce dont nous parlons ici, ce sont des entreprises qui sont construites par des milliers de travailleurs sous-payés, sous-évalués et souvent surmenés qui travaillent dans des conditions souvent horribles », explique Martha Dark, directrice du groupe de défense des droits numériques Foxglove. « Mais cette déconnexion entre ces différentes entreprises et les travailleurs, c’est beaucoup plus difficile de se réunir pour collabourate, pour s’organiser et pour négocier collectivement. »

Cela n’est qu’aggravé par les entreprises elles-mêmes, qui mettent souvent en place leurs systèmes pour offrir le moins de transparence possible. Dark dit que les modérateurs de contenu de Facebook signent des accords de non-divulgation si contraignants qu’ils ne sont pas autorisés à dire à leurs amis et à leur famille qu’ils travaillent pour Facebook. Sur la plupart des plateformes de microtravail, on ne leur dit même pas pour quelle entreprise ils travaillent sur une tâche donnée.

Mélangez cela avec de longues chaînes d’externalisation, et le plus souvent, il y a une poignée de plus en plus petite de personnes qui connaissent réellement les faits de base de qui travaille pour qui.

« Je pense que l’histoire ici concerne la façon dont le travail est caché par la technologie », dit Adams-Prassl. « Nous aimons prétendre que tout est question d’innovation technologique. Nous devons regarder au-delà de la technologie brillante pour réaliser la réalité du travail effectué. »

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