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Avec la connectivité en hausse, l’Afrique est un point névralgique pour les investissements dans les centres de données

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Le marché mondial de la colocation est en plein essor, alimenté en grande partie par la demande accrue d’entreprises et de consommateurs pour le cloud et les services internet. Le début de la pandémie de coronavirus Covid-19 n’a fait qu’alimenter davantage la demande, tout en accentlant la pression supplémentaire sur les entreprises pour qu’elles transforment numériquement leurs opérations et se déplacent vers le cloud.

Les géants du cloud hyperscale et de l’Internet cherchent de plus en plus à colocaliser des fournisseurs dans différentes régions du monde pour accéder à une capacité de centre de données de construction ou facilement disponible qu’ils peuvent acquérir pour étendre rapidement leur présence – ou même faire leurs débuts – dans certaines régions géographiques pour répondre à cette demande.

Pour la communauté de colocation, c’est une relation dont ils bénéficient également. Innover et construire l’infrastructure nécessaire pour soutenir un centre de données nouvelle construction dans un marché largement non testé nécessite un investissement important, mais cette dépense est beaucoup plus facile à justifier s’il y a des hyperscalers qui attendent dans les coulisses pour emménager.

Dans le même temps, alors que la demande de capacité des centres de données dans de nombreux grands centres de colocation aux États-Unis et en Europe ne montre aucun signe de ralentissement, les opérateurs ont déjà un œil sur les marchés émergents pour les opportunités de croissance futures potentielles. Et les hyperscalers aussi.

C’est particulièrement le cas sur des continents comme l’Afrique, où la demande des entreprises pour les services de cloud et de colocation en est encore à ses balbutiements relatifs, alors que certaines parties de son économie sont mûres pour la numérisation et la transformation.

L’opportunité de croissance pour les fournisseurs de colocation

Une carte des opportunités mondiales de colocation dans une analyse récente par Eco-Business Research donne peut-être involontairement l’impression qu’il n’y a pas beaucoup de développement de centres de données en cours en Afrique. Mis à part l’Afrique du Sud, le continent semble vide de développement de centres de données.

Pourtant, bien que l’Asie du Sud-Est soit certainement un marché de croissance des centres de données, l’Afrique pourrait encore croître plus rapidement.

Ibrahima Ba, responsable des investissements en réseau dans les marchés émergents chez Facebook, affirme que la connectivité est guidée par de nombreuses initiatives. Le câble sous-marin 2Africa, par exemple, devrait contribuer à faire passer la pénétration de l’Internet mobile de 25 à 30 % à 80 % ou plus, avec l’aide de partenaires d’infrastructure tels que China Mobile, Orange, MTN, Vodafone, TelecomEgypt et Facebook Connectivity.

Bien que l’Asie du Sud-Est soit un marché de croissance des centres de données, l’Afrique pourrait

« Il s’agit d’une nouvelle approche des câbles, avec 37 000 km de fibre jusqu’à 180 Tbps (térabits par seconde) vers 23 pays, assurant la capacité du prochain milliard d’utilisateurs et la croissance des applications et de l’utilisation », a déclaré Ba aux délégués à l’Africa Tech Festival 2020.

En effet, les plans de transformation numérique se multiplient à travers le continent et au sein de chaque pays africain, dont beaucoup ont non seulement d’énormes ressources naturelles, mais d’énormes populations qui réclament des progrès. Des investissements substantiels dans l’infrastructure des centres de données seront nécessaires.

« L’occasion est là. Et cela ira à tous les pays du continent », explique Mustapha Louni, directeur général pour le Moyen-Orient, l’Afrique et la Grande Inde à l’Uptime Institute.

À lui seul, le Nigéria compte 206 millions d’habitants, avec une population de 329 millions d’habitants d’ici 2040 et de 401 millions d’ici 2050, selon le Département des affaires économiques et sociales des Nations Unies.

M. Louni souligne également les initiatives gouvernementales de numérisation, telles que celle du Kenya, qui a la plus grande politique des TIC en Afrique de l’Est, ainsi que le développement important de l’industrie en ligne dans des pays comme l’Éthiopie, le Kenya et l’Égypte, et de nombreux nouveaux parcs d’affaires. L’Égypte, en particulier, voit la colocation et l’utilisation des services gérés augmenter, parallèlement à la demande des centres de données, stimulée par les grands projets gouvernementaux tels que les initiatives de « nouvelle capitale » et de « ville intelligente ».

Amazon a ouvert son premier centre de données cloud africain en Afrique du Sud en avril 2020. Microsoft, Google, Digital Realty, NTT et un certain nombre d’autres grands fournisseurs de colocation et coentreprises ont fait des investissements sur le continent, s’associent souvent à des entreprises basées en Afrique telles que Liquid Telecom, Egypt Telecom ou MTN.

M. Louni note que, bien que l’Afrique du Sud ait mené la charge, divers investissements et activités ont augmenté dans les parcs d’affaires d’Afrique de l’Ouest et de l’Est. La croissance des centres de données et l’investissement bancaire sont attendus pour les cinq à dix prochaines années.

L’explosion de la demande de services de l’homme a encore plus de marge de manœuvre parce que, dans toute l’Afrique, 60 à 70 % de la population a moins de 35 ans, la connectivité et l’accès à large bande n’étant encore qu’à environ 40 % de pénétration globale. Pourtant, l’Afrique dans son ensemble, jusqu’à présent, bénéficie de moins de la moitié de la capacité des centres de données, par exemple, le Royaume-Uni – laissant beaucoup de place pour l’expansion.

Compétences en informatique en pénurie

Un obstacle a été que, à l’exception peut-être des 10 premiers pays par le produit intérieur brut (PIB), il reste de gros problèmes autour des routes, des chemins de fer et des infrastructures, dit Louni.

Les pays africains s’efforcent également de remédier au manque de compétences. Les pénuries de compétences en informatique sont un problème à l’échelle mondiale, mais elles sont « plus graves et différentes » en Afrique. Cela signifie que les consultants et les firmes d’ingénierie d’endroits en Europe, aux États-Unis et ailleurs pourraient encore avoir des rôles à jouer.

La création de coentreprises avec des organisations locales dans l’espace des datacentres africains peut être attrayante si elle est bien faite. De nombreuses organisations de recherche d’investissement à travers le continent sont à la recherche de coentreprises dans les domaines d’opportunité. L’Europe ou les entreprises basées au Royaume-Uni peuvent participer à ce développement, surtout si elles sont prêtes à assumer un certain degré de risque et à travailler avec les questions d’infrastructure, en s’adaptant aux différences par rapport aux marchés auxquels elles ont été habituées.

Les parties intéressées pourraient commencer par réfléchir exactement à l’endroit où leur modèle d’affaires fonctionnera, en examinant les caractéristiques particulières de chaque pays, y compris les compétences disponibles et le marché adressable, ainsi que des obstacles spécifiques tels que l’accès aux transports, la disponibilité de l’électricité et la connectivité actuelle.

Parfois, il est logique d’aller en Afrique du Sud et de s’installer au Cap, mais de même, il peut s’avérer avantageux de s’installer en Ouganda ou en Éthiopie, selon la stratégie individuelle, dit Louni.

« Il est très utile d’obtenir un partenaire local et de faire des recherches sur toutes les réglementations locales, y compris les terres et les permis. Faites vos devoirs – apprenez le marché, faites une étude de visibilité, puis identifiez les pays qui correspondent à vos objectifs d’affaires », explique M. Louni. « Identifiez les partenaires locaux où vous le pouvez et faites connaître tous leurs processus. »

Alors, quelles sont les prises?

Les règles peuvent être délicates, très spécifiques et assez différentes de celles des pays où une entreprise a déjà travaillé. Habituellement, avoir un partenaire local aidera, notamment parce que les projets peuvent être complexes et le climat instable. Louni suggère d’endurer la culture locale et d’embaucher localement dans la mesure du possible.

« Il y a encore beaucoup de terrain à couvrir, mais [many companies] doivent être plus flexibles dans les relations avec les pays africains, en particulier avec les risques à travers le continent », dit Louni, ajoutant que l’industrie des télécommunications en Afrique est maintenant dominée par des entreprises chinoises comme Huawei ou ZTE.

Les règles d’établissement en Afrique peuvent être délicates, très spécifiques et assez différentes de celles des pays où une entreprise a déjà travaillé, mais le fait d’avoir un partenaire local aidera

« Les entreprises européennes ont encore beaucoup à faire pour gagner des parts de marché et de l’attractivité », note M. Louni. « Les entreprises chinoises ont généralement des structures à moindre coût, des offres très compétitives et un appétit accru pour le risque, souvent parce qu’elles sont soutenues par le gouvernement chinois. »

Il affirme que les entreprises européennes ont perdu du terrain en Afrique au cours des 10 dernières années. En outre, dans une grande construction chinoise soutenue par le gouvernement, souvent une compagnie chinoise de technologie vient le long derrière, avec un consultant chinois suivant. Ces entreprises de premier plan feront ensuite appel à des entreprises locales en Afrique pour faire le travail de base.

« En outre, il y a une approche diplomatique que les Chinois ont adoptée. La Chine est très présente en Afrique – elle développe des relations avec les personnes les plus élevées du gouvernement, en parlant aux premiers ministres et aux présidents », dit Louni. « C’est la puissance des Chinois en Afrique. »

Et puis il y a l’histoire moins que savoureuse du colonialisme en Afrique. Toutefois, M. Louni affirme que les entreprises occidentales sont toujours susceptibles d’être traitées à la lumière de leurs conditions et avantages réels au niveau des entreprises, et non pas discriminées d’une manière ind’extérieur.

« Oui, il y a des sensibilités, dit-il, mais si une entreprise vient diffuser des connaissances, des affaires et des investissements – créer de nouvelles possibilités pour les jeunes, fournir des services, aider les petites et moyennes entreprises, créer de la richesse – je ne pense pas que les gouvernements l’examineront sous cet angle. »

M. Louni estime que les entreprises européennes et indiennes ont encore quelque chose à offrir en termes de savoir-faire. Ils peuvent s’assurer qu’ils ne tachent pas leurs copybooks en faisant des recherches et en s’impliquant dans les cultures locales très riches en Afrique, en construisant des relations qui prennent en compte la diversité et les différences du nord au sud, d’est en ouest, avec des cultures et des langues différentes.

Un potentiel époustouflant pour les applications et services mobiles

Avec le risque vient l’occasion. Par exemple, l’Afrique subsaharienne est à elle seule le mobi qui connaît la croissance la plus rapide au mondemarché, selon l’analyse des opérateurs mobiles de GSMA Intelligence, avec un demi-milliard de personnes, soit 45% de la population, souscrivant aux services mobiles.

La pénétration des smartphones augmente rapidement. Il a atteint 50% en 2020, laissant beaucoup de place à la croissance, en particulier avec plus d’appareils de moins de 100 $ et des modèles de financement intelligents, souvent mobiles pay-as-you-go services, atteignant le marché.

Vodacom et MTN ont lancé l’an dernier les premiers grands réseaux 5G en Afrique subsaharienne, offrant un accès sans fil mobile et fixe 5G (FWA) en Afrique du Sud lorsque le gouvernement a attribué le spectre plus tôt que prévu en réponse à la pandémie de coronavirus Covid-19, avec des essais 4G également menés au Gabon, au Kenya, au Nigeria et en Ouganda. Quelque 30 millions de connexions 5G mobiles sont prévues d’ici 2025.

Les technologies et services mobiles en Afrique subsaharienne devraient dépasser les 184 milliards de dollars d’ici 2024, contre 155 milliards de dollars en 2019. Les opérateurs devraient investir 52 milliards de dollars dans l’infrastructure du réseau subsaharien entre 2019 et 2025, tout comme la pénétration des smartphones atteint 65% avec 678 millions de connexions.

L’Afrique du Sud représente près de la moitié des connexions à l’Internet cellulaire des objets (IoT) en Afrique subsaharienne jusqu’à présent, mais des cas d’utilisation apparaissent dans toute la région et pourraient aider à relever les défis à l’échelle de la région dans des secteurs clés, tels que l’énergie, l’eau, l’agriculture, les transports et la logistique, la fabrication et les soins de santé, confirme le rapport de la GSMA.

Tout cela signifie des possibilités pour plus de contenu, d’applications et de services, qui doivent être soutenus par une expansion de l’infrastructure et des services des centres de données.

Contrairement aux marchés d’Asie du Sud-Est comme Singapour, l’Afrique peut avoir moins de contraintes géographiques – comme le laisse entendre le complexe solaire Noor Ouarzazate, d’une capacité de 1 200 hectares au Maroc. Et l’usine d’Ouarzazate n’est qu’un sous-ensemble de l’énergie solaire marocaine – le pays est toujours derrière le Kenya et l’Afrique du Sud en matière d’approvisionnement en énergie solaire et éolienne, selon les chiffres de l’Agence internationale de l’énergie (AIE) pour les pays africains.

En outre, les partenariats d’interconnexion représentent encore une grande partie de l’action potentielle des centres de données et du cloud, fournissant des bases numériques solides pour les entreprises et les transporteurs tout en répondant aux besoins de connectivité, déclare Silvio do Marco, de la Southern African Development Community (SADC) et directeur général du fournisseur de connectivité PCCW Global pour l’Afrique de l’Est.

« L’une des principales possibilités est la capacité automatisée entre les centres de données et les nuages pour surmonter les problèmes majeurs de connectivité », explique Do Marco. « Beaucoup de fournisseurs de services en Afrique cherchent à acheter directement à la source une connectivité de transit IP de premier niveau en Afrique. »

Il prévient qu’il peut prendre de quatre à six semaines pour fournir des services en Afrique, en particulier les routes locales du dernier kilomètre, et qu’il faudra peut-être trois mois ou un an pour intégrer une entreprise. Une autre opportunité est de s’installer en Afrique par l’acquisition, ce qui est ce que PCCW Global a fait en 2012, se donnant un accès presque immédiat à 12 marchés nouveaux et en croissance.

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